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[小说传记] 《前巷说百物语之雷兽》作者:京极夏彦(完结) ...

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文案:
      损失大小有别,或可定悲欢,或可判生死。
  凡世间之各种损失,均以相应的费用代为承担。
  迟有不可以银两弥补者,则设局以扮妖弄鬼补之。
  寝肥,周防大蟆,二口女、雷兽,山地乳、旧鼠——
  道出小股潜又市化身御行之始末。
  自江户至明治治世,巷说绵延相传,尽以百物语为起始——

  「御行奉为——」


  作者简介
  京极夏彦
  Kyogoku Natsuhiko

  小说家·创意家,一九六三年生于北海道。一九九四年以琢磨多年的妖怪小说《姑获鸟之夏》晋身文坛,备受各界瞩目。之后以《魍魉之匣》获第四十九届日本推理作家协会赏、《嗤笑伊右卫门》获第二十五届泉镜花文学赏、《偷窥狂**次》获第十六届山本周五郎赏,更以《后巷说百物语》夺得了第一三〇届直木赏。除了独树一格的文学创作之外,还以与其他作家对谈、联合创作、民俗研究等其他形式活跃于文坛。


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雷兽

  #插图

  下野国(注1)筑波一带
  有雷兽栖于山中
  每有雨云兴涌
  即以猛不可当之劳狂奔天际
  平时温驯如猫
  但不时破坏稻作
  故人见其踪必猎之
  乡民谓之为猎雷
  二荒山近边
  亦曾有目击其出没者
  白石子(注2)曾于随笔详载此事

  绘本百物语,桃山人夜话卷第肆/第参拾伍

  【壹】

  只听见那教人厌烦的嗓音愈来愈近。
  还没看见那张脸,就嗅到一阵白粉气味。又市不耐烦地转过身去。
  唉呀,阿睦小姐,是什么风把你给吹来的?坐在对面的削挂林藏无精打采地招呼道。
  阿睦先是朝又市瞅了一眼,过了半晌才露出笑容对林藏说:
  「唉呀,原来林大爷也在。阿又,瞧瞧这个吧,你说可笑不可笑?」
  给我来壶酒,阿睦在又市身旁就坐后,高声喊道。
  「给我滚远点儿。你这些无稽之谈有什么好瞧的?还不就是鼬放个屁还是獾倒立什么的。」
  「和鼬呀獾呀没关系。你瞧,听说立木藩派驻江户的留守居役(注9)朝自己肚子上捅了一刀哩。」
  「噢?」
  又市朝林藏一望。
  林藏也回望又市一眼。
  「喂,该不会是——切腹?」
  「没错,正是切腹。你们这是什么脸色?该不会——是认得这名叫土田左门的武士吧?」
  哪可能认得?又市回答:
  「我这人天生就看武士不顺眼。打一出娘胎直到今时今日,我从没同那些个腰挂双刀的家伙说过一句话,至死也不想同他们打交道。这卖削挂的也是一样。姓林的,你说是不是?」
  「谁说的?凡是做得成好生意的,我谁都不嫌弃。只要能让我赚到银两,哪管是武士还是和尚,打打交道又何妨?」
  不过,这人倘若切了腹,林藏低声说道:
  「倘若切了腹,可就和我的生意无关了。」
  毕竟,林藏可是靠贩卖讨吉祥的货物营生的。
  说得也是,阿睦朝又市瞟了一眼,说道:
  「唉,像你们俩这种吊儿郎当的家伙,当然不可能认得这些个上了瓦版的大人物,我看这就不必多说了。倒是这武士是个江户留守居役,算得上是个大官吧?」
  「当然是个大官。官位多大我是不大清楚,想必只比藩主殿下小个两级吧。」
  「我就说嘛。」
  话毕,阿睦便呵呵地笑了起来。
  「怎么了?阿睦小姐,有个武士大官切了腹,有什么可笑的?」
  「理由可笑呀。」
  「理由?」
  这下又市更是想把耳朵给捂住了。
  林藏则是一脸纳闷。
  瞧瞧吧,阿睦说道,将瓦版朝酒桌上一摆。
  「嗅?难不成这瓦版,连理由都载得清清楚楚?」
  「我不是打一开始就说了?阿又,看来你是个睁眼聋哩。」
  「睁眼聋?该说睁眼瞎才是吧?你这蠢娘儿们。」
  「先甭管你是聋还是瞎,好了好了,就先看看这幅滑稽的画儿吧——」
  阿睦指向瓦版说道。又市对讽刺画什么的可没半点儿兴趣。
  「据说这留守居役,还曾趁夜色潜入隔邻的大名屋敷同女佣幽会。原来不可一世的武士,也会干这种勾当哩。」
  狗都能发情,武士干这种事儿哪有什么好希罕?林藏嘲讽道。
  「说得也是。若卸下腰上那长短双刀,武士和庄稼汉也就没什么两样,同样可能是好色之徒,想必不时也会来个白昼调情,还是深夜幽会什么的。总之,这留守居役还没来得及翻云覆雨,似乎就赤身裸体地睡着了。你们说这滑不滑稽?一个一丝不挂的汉子睡在女佣闺房里,教人给撞见,当然要引发一阵骚动,立刻将这可疑的家伙给逮了起来。仔细一瞧,竟然是……」
  「竟然是——隔邻的留守居役?」
  没错,阿睦笑道:
  「这等事儿难道不教人痛快?你们瞧,这浑身赤裸、教一群武士给团团围住的窝囊家伙,就是这留守居役大人,谁看见了能不笑个痛快?两手朝胯下这么一掩,即便报上名号、摆出宫威,也没人要当真。一番争执后,只得半信半疑地自隔邻唤来一人,证明果然是本人无误。这下立木藩只能致歉赔罪,不知该如何处置这前所未闻的家老幽会窘局,只得将之召回国内,仍在百般斟酌时,此人便切腹了断了。」
  「喂。」
  又市打岔道:
  「上头真载有这些个细节?」
  「这些个细节——阿又,你在说些什么呀?瓦版不就是这么回事么?一个板着脸孔的老爷子在哪里命令几个人切腹,可是一点儿也不滑稽。这下此人正是因幽会失败而切腹,才滑稽吧?不载上这些细节,还有谁想读瓦版?」
  「武士真可能为这种事儿寻死?」
  「寻死?」
  「切腹,不就是寻死?」
  「当然是寻死,否则哪儿滑稽?」
  「滑稽?看到武士出糗的确教人畅快,但我可一点儿也不感觉这事滑稽。见人丧命当滑稽,根本是卑劣至极。」
  别把这当真,林藏插嘴道:
  「这些个瓦版上载的,净是些唬人的假消息。」
  「假消息?」
  阿睦两眼圆睁地惊叹道。
  「那还用说?阿睦小姐还真是个大善人哪。这些个写文章的,就是靠在虚虚实实中胡诌混饭吃,否则哪可能天天发生这些个趣闻?正因是杜撰,才能写得如此引人人胜,若是事实,可就教人笑不出声了。若真发生这种事儿还胆敢据实陈述,说不定脑袋都要不保哩。」
  的确有理,阿睦细细端详着瓦版说道:
  「不过,即使是杜撰,写这种东西也不大稳当吧?」
  「是不稳当。若是在京都,这种东西满天都是,愚弄武士是不至于酿成什么大祸,但在江户,可就没这么便宜了。出版商不是得戴上手锁(注4),就是得将生意规模减半,说不定还要给判罪哩。」
  唉,真是杜撰?阿睦噘嘴说道:
  「如此说来,仔细一读,还真觉得不像是真实会发生的事儿哩。」
  杜撰就是杜撰,林藏回道:
  「世间一切本就是虚多过实。喂阿又,你说是不是?」
  又市仅是含糊其词地应了一声。
  「这小伙子心情怎这么差?我说阿睦小姐,千万不要教咱们这爱闹别扭的双六贩子给拐了。总之,别因是杜撰的就认为这没趣味。正因是杜撰,读来才有趣不是?像你这等美若天仙的姑娘,不该为这些个现世阻碍所束缚,香艳如花、俏丽如蝶者就得自由飞舞,方能彰显美艳。」
  一脸笑颜,方是绝世美女,林藏语气轻佻地说道。
  「林大爷,你可真会说话。」
  话毕,阿睦朝又市瞅了一眼。
  「某个小股潜似乎也是嘴上功夫了得。但再会说话,也成不了半件事儿。」
  少罗唆,又市回嘴道:
  「我可不会把唇舌浪费在一个子儿也挣不到的差事上。说一番肉麻的奉承话把你给捧上天,能得到什么好处?何苦为此把嘴给说歪了?」
  「你这张嘴还真是不饶人。」
  好了好了,林藏为两人斟酒说道:
  「阿睦小姐,在眉间气出皱纹,可就要辜负你这张脸蛋儿了。阿又,你也别待人家如此冷淡,瞧你说的那什么话儿?我说阿睦小姐,你就别把这臭双六贩子说的话当真。看来这小伙子今儿个心情欠佳,这回招待你喝碗糖饴汤,就请你别放心上。」
  林大爷可真是体贴,阿睦语带娇嗲地说道。
  「那还用说?有幸同小姐这般美人共处,根本是美梦成真。噢——这下时候不早了,可否明儿个再邀小姐共度?」
  唉呀,我可是会当真哟,阿睦再次朝又市瞅了一眼后,继续说道:
  「林大爷说的的确有理,看见这张无精打采的脸,只会教人扫兴。」
  「那么,就给我滚。」
  又市刻薄地回嘴道。
  好好,我走我走,阿睦站起身来,将酒壶递向林藏,说了一句林大爷,代我喝了它,接着便朝又市吐了个舌头,匆匆忙忙地步出了店门。
  林藏抬起视线望向又市。
  「这娘儿们还真是唠叨。」
  「你哪来资格说?姓林的,我在一旁听得直作呕,什么美如天仙、香艳如花、俏丽如蝶的,你这张嘴还真是见人说人话,见鬼说鬼话呀。」
  女人不捧捧怎么成?林藏说道,接着便举起阿睦给的酒壶斟酒,什么嘛,就只剩这么一丁点儿了?抱怨一句后,才又继续把话说下去:
  「方才我不也说了?反正这世间本就是虚实难分,谎撒得够大就能成真——这不是你的口头禅么?」
  「只怕是恶梦成真吧?阿睦从前可是个扒手哩。」
  「干过扒手又怎么了?和撒谎成真哪有什么关系?」
  「关系是没有。」
  呵,林藏笑道:
  「倒是阿又呀,那贪得无厌的家伙这下切了腹,果真是恶有恶报,着实大快人心哪。」
  林藏直接举起酒壶,将壶中粗酒灌进了嘴里。
  「这下领民的损失也都给填平了。」
  「没这回事儿吧?」
  「谁说没这回事儿?」
  「总觉得有哪儿不对。」
  设下圈套逮住立木藩江户留守居役土田左门的不是别人,正是又市与林藏。当然,这也是桩根岸町损料商阎魔屋暗地里承接的差事。
  阎魔屋是家租赁被褥等东西的损料屋。但其生意涵盖的范畴,并不止于出租这类物品。只要收下与委托人蒙受之损失相应的银两,便能代其完满弥补损失——私底下,阎魔屋也从事这类生意。
  这回的委托人,据说是立木藩内某一大农户。
  江户留守居役土田左门性好渔色,屡以子虚乌有的理由刻意刁难,强迫领民交出妻女,供其亵玩。
  就其所知,受害者已不下三十名,内有六名业已自尽,生者亦无法回归原本生活,有些沦为饭盛女任人蹂躏,有些则是离家出走行踪不明。
  这回须填补的,就是这种损失。
  话虽如此,逝者不能复生,姑娘们所受的心伤亦难以痊愈,久久无法自土崩瓦解的人生中回复正常。故此——唯有迫使左门停止渔猎女色,并施以相应之报复,方为解决之道。
  起初,两人仅打算自左门手中强取些许银两,平分予姑娘们的家人,但又感觉仅是如此,并无法弥补众人之损失。不幸毕竟无法以金钱换算,要如何衡量某人蒙受之损失价值五两、还是千两?此外,仅是赔个几分银两,想必也改善不了土田的行止。
  两人也曾考虑将其去势,但结果想必亦是徒然。只消看看世间不乏业已不能人道、但好色之心尚存的老头儿,便不难明白。看来——左门位居藩内要职,有权有势得以恣意妄为——方为问题之所在。
  这下——除了使其失势,别无他法。
  光是使其失势还不够。看来必先将其好色行止公诸于世,再摘下留守居役的乌纱帽,方为良策。听见左门蒙羞后又遭剥夺要职,不仅能告慰尚在人世的姑娘们以及妻女曾遭左门凌辱的家人,往后亦无须担忧妻女蒙受要胁。如此一来,众人之损失方能算是完全补平。
  为此,又市一伙人设了个局。
  由于目标身分显赫,一伙人行事格外谨慎。耗费足足两个月,方得诱使土田左门入瓮。
  局本身倒甚是单纯,不过是下药使其昏睡,再褪其衣物,将之裸身置于邻家下女房内——
  虽仅不过如此。但再怎么说,此人毕竟官拜立木藩留守居役,舞台亦非一般商家农家,而是门第高贵的武家屋舍,故这绝非一桩容易的差事。光是潜入府内,便得冒人头不保的风险。因此一伙人不仅得事先散播左门的不雅流言,也得四处制造一些骚动,无所不用其极地兴风作浪,只为将这场局布得更是缜密——
  一个月前,左门终于踏入陷阱。
  至此为止——
  这损失便算是填平了罢?又市说道。
  「角助那家伙说,眼见左门蒙羞,奉召回国软禁,委托咱们办这桩差事的苦主见了,想必都要喜极而泣哩。」
  这名唤角助者,乃是阎魔屋之小掌柜。
  「话是如此,但看在妻女自缢身亡者眼里,那臭老头切腹自尽,也算得上是个划算的报应。你说是不是?」
  「谁说的?若是非得取其性命,打一开始便将之诛杀不就得了?这等野蛮差事,根本不必耗上两个月,只消委托那鸟见大爷,那臭老头不出三日便魂归西天了。」
  此事绝非将人杀了便可解决,至少又市如此认为。
  「咱们可没杀人。」
  林藏蹙眉说道:
  「又不是咱们下的手。方才那瓦版上不也写得清清楚楚?那混帐老头是在等候裁示期间自我了断的。」
  「结果不都是一个样儿?」
  「哪里一侧样了?咱们做的不过是教他蒙羞罢了。倘若换成个百姓什么的,一丝不挂地潜入邻家女人闺房的被窝里,只消一笑置之,便可带过。」
  「但那家伙哪可能如此轻松?」
  「对武士当然是不可能。不过要生要死,也是武士自个儿的选择。想必对那老头来说,这想必是个无从苟活的耻辱。」
  「但……」
  真有必要求死?
  「这质疑的确有理。不过,阿又,若依这道理,咱们不也该质疑遭那老头蹂躏的姑娘们,为何非得寻死不可?这也是姑娘们自己的选择。即便遭人摧残,只要不张扬出去,日子还是过得了。即便如此,对这些姑娘们而言,自己遇上的屈辱,也是非得自缢了断方能平息。如今那老头也尝到同样的苦果,想必这下终能了解自己的恶行,对姑娘们造成的是何等伤害吧?」
  「我还是不明白。」
  明不明白也是你自个儿的选择,林藏说道:
  「这不过是你自个儿的看法,我的看法可不同。听着,世间看咱们这等贱民都是一个样儿,但咱们同是贱民,看法却是南辕北辙。委托咱们的农家,看法想必也是不同。咱们连遭凌辱的姑娘们是什么看法都无从论断,更遑论土田这个干武士的。武士的看法,哪里是个双六贩子弄得明白的?」
  「你难道认为就一个武士而言,这结果理所当然?」
  老实说,又市压根儿没料想到可能会是这么个结局。
  「这……藩主殿下会做出什么样的裁决,我是参不透。但即使暂时不做任何惩处,我看迟早也得判他切腹。」
  岂有可能?又市回道:
  「方才你不也说过,这种事儿只消一笑置之,便可带过?我也知道武家不同于百姓,但区区这么个纰漏,真可能换来这等惩处?」
  「武士可得讲究体面,再者,藩与藩之间也有高低之分。立木藩不过是个小藩,隔邻屋舍的石高俸禄可是有他们五倍之多,倘若遭其刁难,根本无计可施。若是教幕府给知道了,只怕还要遭到勒令撤藩哩。」
  ——就为这么件小事儿。
  「为这么件小事儿,便可能被迫撤藩?」
  「我只说不无可能。又市,世间道理可不似咱们想像得那么简单。投小石入海,亦可能酿成巨浪。有时只消放个屁,就能毁灭全村哩。」
  这不过是个笑话吧?又市驳斥道。未必是笑话,林藏立刻回嘴道:
  「或许有些时候,区区一只老鼠便能引起大山鸣动,反之亦然。不是有句俗话说,千里之堤溃于蚁穴?若已察知有巨浪将至,事前思策以防患未然,实乃人之常情。」
  「那臭老头切腹自尽,哪是防范巨浪之策?」
  「我只说有可能是。你想想,商人以银两收拾纰漏,乃因对其而言,至关重要的是银两。对武家而言,至关重要的则是体面,因此只得以性命收拾。」
  「另一藩根本未遭蒙任何损失。」
  「你这傻子。试想,自己出了个纰漏,教客人损失了十两。若是个懂得世故的商人,可能要赔偿二十两以表歉意,人情就是这么做来的。武家也是如此。教人蒙羞,便得赔上这耻辱的双倍代价。切腹的确是最后手段,但都做到了这地步,对方也就无话可说了。反之,藩主若是包庇这臭老头的纰漏,可就不再仅是这老头自个儿的责任,而得由藩主殿下、甚至全藩上下来承担。」
  左门可是位高权重哪,林藏继续说道:
  「倘若只是个无名小卒,大概成不了什么问题。偏偏那家伙是个上头仅有笔头家老(注5)与藩主殿下的高官,光靠闭门蝥居,想必不足以收拾这等纰漏。没株连九族,已属万幸。」
  ——株连九族。
  想必左门自个儿也有妻小吧。
  还是不服气?林藏气势汹汹地继续说道:
  「总之,管他什么藩国体面、武士声誉的,把这些个大话放下不就得了?姑且不论那臭老头,有些武士光是在人前放个屁,就要切腹自尽了。武家不就是这么回事儿?而咱们做的,正是刻意让一个武士背负上莫大的耻辱,原本就该知道即使逼得他切腹也没什么好稀奇的。而委托咱们办这桩差事的家伙,想必也都晓得这道理。那些个庄稼汉或许没想到那臭老头会如此自我了断,但想必也不会为这过了头的结果内疚分毫。」
  「难道会和方才的你一样大喊快哉?」
  有此可能,林藏断言道:
  「即便填平了损失,可憎之人依然可憎。反正报复这种事儿,做得过头了反而更好。不是么?」
  「咱们可不是代人报复的寻仇人。」
  有什么两样?林藏说道:
  「填平损失和报复本就没什么两样。不都同样是以其人之道还治其人之身?」
  「我可不这么想。」
  「那么,你怎么想?」
  「即便是报复,这回咱们也做过头了。」
  我倒认为还不够本哩,林藏回道。
  「都让那臭老头蒙羞、自尽,还让他家人颜面无光了,难道还不够本?」
  「你在装什么清高?咱们干的可不是什么匡正世风的义举,凡事顾此便要失彼,咱们这回此彼兼顾、完满收拾,已经是求之不得的好运气了。」
  这——
  又市当然也清楚。但他可不是在装清高,不过是质疑这回的局布置得是否妥当,纳闷是否有更好的法子办好这桩差事。倘若事后再多做点儿安排,想必便不至换来这么个结局。
  ——报复哪能解决什么?
  仅靠这一来一往的,忿恨与苦痛注定依旧。即便得怪先闹事的一方起的头,到头来双方仍是什么也没解决,不过是忿恨与苦痛的你来我往罢了。
  反正我就是想不透。
  又市喃喃自语道。

  【贰】

  翌日。
  又市前去下谷,造访本草学者久濑棠庵。
  棠庵是位品行端正的儒者,同时还是位上知天文、下知地理的博学之士,但却不时助阎魔屋暗地里的差事一臂之力,可见他事实上是个教人难以测度、难以应付的老头儿。
  不论何时造访,总见棠庵蜷着身子在读书。由一身模样看来不似在经商,教人难以猜测其究竟是靠什么餬口,活像个饮朝露、食晚霞的仙人。
  总而言之,此人看似不食人间烟火。但说棠庵是个遁世离群的隐士,似乎又非如此,事实上生性豁达,又带几分孩子气。又市所欣赏的,正是他这性子。
  老头儿,我又来打扰了,又市招呼一声,拉开肮脏长屋那扇制工粗糙的拉门,果然又见棠庵窝在书堆中翻查书卷。
  「嗅,又市先生,留神点儿。」
  棠庵罕见地扬声高喊道。
  仿佛为了阻挡来者入内似的,只见土间置有一个怪东西。
  其看似一只倒卧地上的竹笼,上头还插有两支便于肩挑的粗竹竿。虽然比押解囚犯用的笼子小了些,但网格甚细,扎工也够结实。
  「这是什么东西?」
  又市凑近端详,这下笼子微微晃动起来,笼内也宪率作响。
  「里、里头装了什么东西?」
  「不是嘱咐你留神了么?若是鼻头给咬了一口,我可不赔偿。」
  「咬一口?原来是捕了头畜生来。瞧老头儿这身残躯瘦骨,何苦逞强扮猎师?」
  并非我捕来的,棠庵冷冷回道。
  「我当然知道。一个吹嘘着为避免饥饿而尽可能维持不动的老头儿,哪可能出外狩猎?不过,关这笼里的究竟是獾、兔、还是鸟——?」
  又市谨慎地朝笼内窥探,只见笼内有只看似仔犬的畜生微微一动。
  「这是什么东西?可是只水獭?要说是耗子,似乎又大了点儿。」
  是雷,棠庵回答道,
  「雷?喂,甭同我开玩笑。」
  「六十年来,老夫似乎没开过任何玩笑。」
  「少唬弄我。喂,雷不是个生得像鬼似的东西?生得一张活像大津绘(注6)上的鬼脸,手捧大鼓、腰披虎皮,哪是这模样?」
  「那是降雷的神,笼内的是神降的雷。」
  「噢。」
  这番解释还是教人听不明白。
  算了,你就进来吧,老人说道。
  又市绕过笼子走进土间,再伸手隔着笼子拉上了门。
  「好了,这神降的究竟是什么东西?」
  「不都说是雷了?」
  「雷?难不成是来偷咱们肚脐的?」
  又市将研钵以及生药袋一把推开,在杨杨米上一屁股坐了下来。可有谁肚脐被偷了?棠庵接着说道:
  「若真有人被偷了肚脐,不就成了蛙肚子?或许是老夫孤陋寡闻,至今没见过任何人少了肚脐。倘若雷神真会盗人肚脐,老天爷打这么多雷,咱们身边至少也该有一两人没了肚脐才是。」
  「甭白费力气讲道理了,我也不信这偷肚脐的鬼话。瞧我天生穷得这副德行,一辈子连蚊帐都没得挂。若雷真能偷人肚脐,早把我肚子上这只给偷去了。」
  圾东多落雷,老人说道:
  「上州一带有雷电神社、火雷神社,祭祀雷神的地方不少,可见雷落得也不少。」
  「落雷是不少,但哪可能真落下什么东西?雷这东西——噢,似乎也不该说是个东西。」
  棠庵抬头望向又市,接着便以娘儿们般的嗓音笑了起来。
  「笑什么?」
  「呵呵,瞧你这么逗趣,当然引人发噱。没错,实际上是没落下什么东西,但还是有些个什么轰隆轰隆地从天而降。此外,雷发出轰然巨响,这声响是神明才发得出的。因此——雷才称作神鸣(注7)。」
  「神明才发得出的声响?」
  「声响传自凡人不可及之天际,咚隆咚隆像是敲大鼓似的。这就是你方才所提及——雷神手捧的大鼓。」
  「因此才捧着大鼓?又是为何要取人肚脐呢?」
  雷可不会取人肚脐,棠庵再次笑道:
  「此外,还会放出雷光。光也非人所能造出。」
  要造出雷光,的确是难过登天。
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「雷光这东西,不是写作稻妻(注8)么?原因是雷多现于水稻开花时期。」
  那么,为何又有个『妻』字?又市问道。此乃因水稻与雷电关系如胶似漆、有如夫妻,棠庵回答。
  「如胶似漆?聼得我更是不解了。」
  「此言即指,多雷之年乃丰收之年。若是冷夏,雷落得就少。见雷电宛如一道线连结天地,古人或许以为上天以落雷向稻田降神力。此外,雷电形状还像条蛇。」
  「但也有些分岔。」
  「总之,中央确有看似一道线的骨干。故古来多视雷神为蛇形。与其说蛇,或许说龙较为恰当。噢,就说是蛇吧。」
  「所以我不是说了?」
  雷是个鬼呀,又市语带揶揄地说道。虽然这没什么好争的,但同这老头儿,就是聊这些个琐碎杂事才有趣。
  聊着聊着,老头儿就会吐出些古怪的话儿来。
  「我不都说了,那是大鼓啊?头长角、貌似鬼的,是敲鼓的鼓手。倒是——容老夫岔个题,远在神代时期(注9),传说唐国有种名曰夔的兽类。」
  「夔——可是那畜生的名字?」
  「没错。传说这夔形如牛,仅有一足,且吼声如雷。」
  呿,又市不屑地说道:
  「仅有一条腿的牛?开什么玩笑,根本无从想像这么个鬼东西生得是什么模样。又不是稻草人,仅有一条腿哪站得起来?」
  「此形的确极欠安定。在任何文献书卷均可见,不分古今东西,兽类不是四足,便是双足,既无五足,亦无三足者,仅有一足者更是绝无可能存在。」
  「代表这东西是杜撰的?」
  未必如此,棠庵回答:
  「世间存在之物——若传说存在,便是实际存在。哪管如何极力主张不存在,仍是存在。今吾与汝均存在于此处,即便宣称不存在,存在亦是不争事实。」
  「都存在了,还能说什么?」
  「没错。但反之,不存在之物,便真的不存在。」
  「这不是废话么?」
  「绝无可能存在之物——即违反天地法则之物,大抵均不存在。不,毋宁该说是绝不存在。诸如能收覆水、冰冷烈焰一类,注定绝不存在。」
  当然不存在,又市答腔道。
  这老头儿果然开始说些怪话儿来了。
  「不过,又市先生,人希冀其存在之物、或认为其存在之物,则是虽不存在,却实际存在。」
  「噢?」
  无须讶异,棠庵手抚着下巴说道:
  「且以儒者称之为鬼的幽魂为例,依理,幽魂绝无可能存在。虽不存在,仍须视其为存在。」
  「这是何故?」
  「乃因视其为存在较有益处。儒学有言,待鬼神,敬而远之。亦有言,子不语怪力乱神。但这些均非否定鬼神之存在,仅是教诲不宜议论其存在与否。」
  「不存在的,议论又有何用?」
  世间无神亦无佛,又市对此早就深信不疑。
  的确不存在,棠庵说道:
  「但仍可视其为存在。例如儒者应孝亲,对亲之祖更应尽孝。应视亲之亲为己亲,待亲之亲之亲则更应——」
  「亲之亲?老早都死光了。我甚至连个爹娘都没有。」
  「没错,确已不在人世。然孝亲之心衍伸而论,即为敬祖之心。祖先业已不在人世——即等同于不存在,不存在者,不易供人孝敬。不过敬祖之心,简单说来,即为立国成家之基,造福社稷之础。」
  此乃依据忠孝礼仪等不具实形之道理而言,话及至此,老人停住了磨蹭下巴的手。
  「此即为虽不存在,却实际存在。唉,或许是因老夫曾为儒生,对此,儒者当缄默不语。但你想想,不存在却实际存在者,不就等同于虚言?反之,若肯定其存在,断定世间真有幽魂、鬼神,则本身便是……」
  「本身便是个谎言?」
  「没错。因幽魂鬼神并不存在,如此论断便形同虚言。故此,不论断其有无,方为正道。毕竟若其真不存在,亦将造成困扰。」
  「将造成困扰?」
  「当然。即便佛家亦然。佛家祭祀佛像。佛像实为木像或铜像。木铜并无任何法力,但将之形塑成佛,便可供人祭之。神社亦是如此。御神体(注10)虽不示人,但可以鸟居或屋宇形塑其神圣气氛。教人感觉社内虽空无一物,祭拜起来亦可蒙神明庇荫,倘若笃信不疑,信仰即可能成真。故御神体之所以不示人,正是为此而作的安排。」
  「噢。」
  世间无神佛。然虽不存在,却须视其为实际存在——
  「这说法并非谎言?」
  棠庵颔首回道:
  「鬼怪亦是如此。」
  「鬼怪?」
  没错,棠庵回答。
  「那么——那仅有单足的怪物也是如此?」
  「当然。不过,夔可就略复杂些。老夫——亦钻研本草学。」
  「这我知道。」
  「草木、禽兽、昆虫,本草学涵括之内容可谓森罗万象,穷毕生也学不完。假定世间有种红花,亦有种形状完全相同之蓝花。如此一来,似能假定亦有花色介于两者之间的花种存在。」
  紫花?又市漫不经心地问道。
  「没错。借有红有蓝,假定出亦有绿有黄,似乎毫无根据,但紫乃介于红、蓝之间的色彩,此推论便较合乎道理。倘若真发现有紫红花,更得以推论——紫蓝亦极有可能存在。」
  「噢。的确有理。」
  「此即,实际上并不存在,但依理可能存在、或应该存在——这类东西,即便不存在,人亦常以存在视之。」
  「原来如此。但一如老头儿你适才所言,三条腿或两条腿的牛绝无可能存在,比这少一条腿的单足牛,岂不更是无稽?」
  「没错。」
  棠庵面带笑容地说道:
  「这叫做夔的兽类,出自一部名日《山海经》之唐国古籍。远昔之想像,与今日甚有出入。令人懂得依实际测量绘制地图,但古时的地图,乃依推论绘制。」
  「何谓推论?」
  「为解明阴阳五行、天地自然之理,古人罗织出种种推论,再依此类推论,界定世间万物。一如稍早推论紫蓝花极可能存在的方式,东方有些什么、西方又是如何,再远之处则应是如此,该处有什么栖息,这东西必为某性质之某物——古人习于以此法逐一界定。对古人而言,此即学问。」
  「这——岂不是凭空臆测?」
  「没错。描述夔的《山海经》中,尚载有胸前穿孔达背之人栖息之国,以及无首而颜面生于腹之部族等荒诞无稽之记述。这些个东西,实际上绝无可能存在。」
  「那么,这些个推论都是错的?」
  「是的。但或许算不上错。若要说得易懂些,当时,此类推论背后,尚有信其存在之信仰支持。」
  「虽不存在,却实际存在——就是这道理?」
  「是的,正是如此。即为——以希冀其存在、或须视其为存在者为中心,推论出一套道理,并依此道理罗织其存在,或形塑其形体。不过,这些东西毕竟原本并不存在,故实难为其定形体。形体之描述,可能依时光流逝一点点儿产生变化。至于细节,更可能出现极大出入。这看似煞有介事的单足异兽之描述——」
  其实绝非凭空杜撰,棠庵说道。
  「意即——此乃根据某种这东西非得仅有一条腿不可的道理——所行的想像?」
  「没错。」
  老夫认为,夔原本应是个龙神,不,或许是蛇,棠庵说道:
  「蛇挺立而起时,不是看似仅有单足?」
  「那哪是单足?是尾巴。」
  「若以足比喻其尾,便得以单足形容之。至于为何是蛇,乃因雷电呈蛇形之故。常云咆哮如雷,故若欲形塑此物之形体——便非得融入雷之属性不可。」
  「喂,这道理未免太突兀了吧?」
  「的确突兀。总之,这名日夔的异兽,为黄帝所擒获。」
  「这黄帝又是什么东西?」
  乃唐国远古时期的将军大人,老人回答:
  「与其说将军,或许以大王形容较为恰当。总之,毕竟是神代时期的传说,或许将之想像成近乎神只般的人物较为妥当。擒获夔后,黄帝杀之,取其皮以冒鼓,声闻五百里。还真是座惊人的大鼓。」
  咳,又市揶揄道:
  「这么吵的东西能做什么?姑且不论远在五百里外的会如何,站旁边的耳朵包准要给震破,敲鼓的包准要被鼓声给震死。」
  若真有这鼓,的确是如此,棠庵笑道。
  「言下之意,是其实没这鼓?是纯属杜撰、或仅是个比喻?」
  「由此可见——这仅是神明尚留驻世间时的故事。我国亦不乏同例,诸如天岩户之神隐、或伊奘诺下黄泉一类故事。但这些个,不应仅将其视为杜撰故事。至于夔,溯其根源,指的其实是远古时期之乐人。以金属制成之大鼓——或许指铜锣之类的乐器。夔,实为比喻造此乐器之人。」
  「什么?指的原来是人?」
  没错,老人阖上书卷,这下又白药柜中取出几粒东西,在钵中研磨起来。
  「造乐器者虽是人——但所造出的乐器,不,应说是那铜锣之音,则非人。」
  「嗅?」
  「铜锣之音甚是惊人。初次听者,或有可能大受惊吓。」
  「的确不无可能。」
  「至少绝非曾于天地自然听得、亦非常人所能发出之鸣声——听者想必要如此认为。亦即,似是非人者——即神明所发出之鸣声。」
  故以神鸣谓之,棠庵说道。
  这也难怪,毕竟音量惊人。原来雷的真面目不过如此呀,又市说道。
  心中不免感到几分失望。
  「没错。也或许要认为——锣声宛如雷声。」
  「因巨响贯耳,如同雷鸣?」
  「是的。总而言之,或许尚有其他形形色色之要素。比喻乐师之夔,后来又衍生出多样传说,自远古传承至今,原本指人的,也被传成了非人。」
  「非人?」
  「没错。不论如何,雷鸣毕竟非人力所能为之,故具雷之属性者,必是非人。乐师虽为人,但随传说因时变貌,到头来也成了非人。亦有其他文献将夔载为山神,于《国语》中,夔则成了鬼魅魍魉、木石妖怪。作此说者,乃儒学之祖孔子是也。」
  「就是那成天说些子日什么的家伙?」
  「是的,正是此人。」
  「这家伙可真是,凡事都要唠叨一顿才甘心。但称其为魍魉,岂不就视之为妖怪?」
  「没错。乐师、山神、与妖怪绝非同物,但描述之所以有此差异,不过是因叙述者或自纵、或自横观看,所视者实为同一物。稍早老夫所列举的夔之描述,亦是如此,单足亦为山神之特征。只是不知其被赋予的雷神特性及山神特性,究竟何者为先、何者为后——」
  「喂。」
  又市望向竹笼问道:
  「那么,笼内的该不会就是这名日夔还是什么的东西吧?」
  正是夔之后裔,棠庵漫不经心地随口敷衍道。
  「后裔?该不会也是只有一条腿吧?」
  「老夫不也说了,世上绝无单足之兽类?笼内的不过是只鼬。」
  「鼬?」
  又市伸手敲了敲竹笼。
  笼内传出窸窸窣窣的声响。
  「鼬怎会成了这夔还是什么的后裔?不都说那东西像头牛还是什么的?鼬一点儿也不希罕,这算哪门子的雷?」
  「鼬确为雷。寻常的鼬,亦可以他物视之。笼中关的虽是只鼬,但人视其为雷兽。」
  雷兽——?
  怎又冒出个没听过的字眼?
  雷兽又是什么东西?又市问道。
  「雷兽亦作驱雷、雷牝,信州(注11)一带则以千年鼬称之。据传——乃随落雷降下凡间之兽类。」
  「随落雷降下凡间?」
  「据传——此兽平时栖于山中,若见天倏然转阴、雷云密布,便飞升天际,纵横驰骋于雨中,再随落雷降返凡间。」
  「这等无稽之谈,有什么人相信?」
  此说确属杜撰,老人说道。
  「果真是杜撰?」
  「虽为杜撰,亦为实情。」
  「——噢?」
  原来和鬼神是同一回事。
  「落雷与兽,看似毫无关联。随落雷降下者,若为火球或铁块一类,似乎较为合理。论及飞升,则应属飞禽一类。但鼬确为兽类。称其为夔之后裔,正是因此缘故。」
  「鼬可从天而降?谁会相信这种事儿?」
  「先生或许不信——」
  然此说毕竟曾广为人所采信,棠庵说着,又从堆积如山的书卷中抽出一册,开始翻阅起来。
  又市嗅到一股扑鼻的尘埃味。
  「前人亦留有不少记载。据载——安永年间,松代(注12)某武家屋敷曾遭落雷所击,见一兽随落雷而降。该武家捕之,略事饲养。此兽大小如猫,一身油亮灰毛,于阳光照耀下观之则转为金色。其腹有逆毛,毛尖裂为二股,瞧为文者观察何其详尽。此外,此兽遇晴则眠,遇雨则喜。」
  「这根本是瞎胡诌吧?」
  「先别妄下定论。骏府近藤枝宿(注13)处有花泽村。村山中亦有雷兽栖息,同是见暴风雨便兴奋莫名,乘风升天驰骋天际,却误随落雷降返人间。文中称此兽为落雷,乃鼬之一种,浑身生有红黑乱毛,首有黑、栗毛斑,唯腹毛为黄。尾甚长,前足生四指,后足生蹼。你瞧,此描述是何其具体。」
  这也是雷兽?又市问道。这不过是普通的鼬,老人回答:
  「或许体型较寻常的驰大些。总而言之,雷兽平日温驯如猫,惟有时兽性突发,逢人捕捉,则施毒气驱之。不过在常陆之筑波村一带,有猎捕此兽之风习。」
  「猎捕此兽?」
  「没错。当地居民称此为猎雷。之所以有此举——乃因其习于毁坏作物,教人束手无策。据传其常下山入村,破坏田圃。」
  「喂。」
  又市坐直身子问道:
  「那东西不是从天而降的?哪远得到?」
  「雷鸣并非年年都有。」
  棠庵回答:
  「一如风霜雨雪,雷亦为随天候变幻而生之自然现象。诚如先生稍早所雷,雷神窃取肚脐之说,实际上根本无人相信。人无法干预天候,即便行乞雨、或祈求船只免于海难之举,依然无从确保风调雨顺。而人对雷亦是如此。」
  「这——的确有些年雨降得少些,也有些年雷落得少些。但不论怎么说,这雷兽什么的根本不存在——充其量也不过是寻常的鼬不是?」
  「的确不存在。」
  「那么,酷暑或冷夏,和鼬又有什么关系?顶多也是闹干旱时,山中觅不着食,才会被迫入村破坏田圃罢了。」
  「顶多是如此。」
  「那么——猎鼬的用意何在?」
  「只为将之驱离村里——纵其升天。」
  「纵其升天?」
  「纵其升天,雷兽便能成雷,而雷乃天神注入稻田之神力。只要雷鸣复起——田圃便能丰收。」
  听来不大对劲哩,又市抱怨道。
  「哪儿不对劲?」
  「应是相反才对不是?」
  「相反是指?」
  「多雷必丰收。丰年必多雷——不论尘世如何流转,都是不变的道理。故此,并非雷兽升天唤暴雨,而是遇暴雨雷兽才升天。方才的说法,岂不是本末倒置?」
  「没错,确有本末倒置之嫌。」
  「倒置得可离谱了。」
  「不过,又市先生,事实就是这么回事。武藏野一带居民,见雷落田圃,便在落雷处竖以青竹,以注连绳(注14)围之。对了,先生不是武州出身?或许也曾见过此一风习。」
  的确是见过。
  「那可非普通的饰品,据传此举之目的,乃助雷兽归返天际。不论是何处的农家,均期望雷兽能尽快归返,升天之后他日再临。筑波之猎雷风习,目的看似驱除肆虐田圃之害兽,但依老夫所见,实为将之追赶至无路可逃,逼迫其跃向天际。雷兽栖息世间,只会糟蹋田圃——想必此推论并非出于鼬常盗食作物,而是出于对不适合耕作之天候的畏惧。」
  「这听来活像——」
  「活像乞雨。对自由驾驭常人无从操控之天候的渴望——迫使人须视雷兽为实际存在。这与祈神之举略有出入,既无须法力,亦无须信仰,但根本是相通的。将无法驾驭之事物、以可驾驭之事物取而代之,试图将之驾驭自如。」
  「天候当然是无法驾驭。」
  「但若能聘得一修有无边法力、可自由驾驭天候之高僧,或许便有所不同。人虽无法与天候言语,但与高僧则可言谈。不,若可直接同驾驭天候之神明商谈,更能迅速收效。虽无从与天候沟通,但若换作神明,或许便可——」
  「但神明也……」
  「当然不可能有所沟通。老夫亦知世间无神。不过……」
  「仍须——视其为实际存在?」
  世间无神佛。虽不存在,却须视其为实际存在。
  「没错。天候无人格,然神明则有。有人格——即代表可与其言谈。当然,虽可言谈,但神明是否顺人之意,可就是另外一回事了。」
  怎么听来根本不灵验?又市说道:
  「顺不顺人意不都一个样儿?人干涉不了天候,求神拜佛什么的,从头到尾不过是自个儿唱独角戏罢了。」
  「没错。到头来即使真能如愿,也不过是偶然。借用先生的话来说,谢祭神明确为本末倒置之举,的确是唱独角戏。即便要唱,区区一介农户与神明也对不上戏。」
  「的确,神明哪会搭理这些个无名小卒?」
  「没错。神明并不会将庄稼汉放在眼里。但若将神明换作兽类,可就有所不同了。因此——便有人指雷为兽。」
  「原来如此。」
  「诚如先生所言,无论如何,人均无法自由驾驭天候。不论假何种手段,均仅能任天候雪雨阴晴、任庄稼丰收歉收。即便知道这道理——凡为人者,均有希冀神明庇佑之心。」
  即便注定是毫无帮助,老人说道。
  这道理,又市比谁都清楚。
  饥馑之惨痛非人所能承受。倘若真有神佛,还真希望能让祂们瞧瞧。饥饿之苦,绝非信仰所能抚慰。
  「即便如此,祈神亦非全然无效,毕竟灵不灵验,机率均为各半。与其束手待毙,不如试试祈神、猎雷,多少略求心安。」
  先生说是不是?老人正眼直视又市问道。
  「明日之事,非人所能预知。诚如先生所言,世间或无神佛,但若不寄望明日或有光明——或将难以安度今日——先生说是不是?」
  那还用说?又市回答道。
  「这鼬——不,这雷兽,乃筑波之农户所捕获。其实,今年似有歉收之虞。先生瞧,日照既不强烈,又偏逢干梅雨。」
  如此说来。
  ——今年的确是没降多少雨。
  虽少雨,天却总是阴多过晴。时近夏季,大多日子却仍是气候阴凉。
  「难不成——今年也要闹饥馑?」
  「应有歉收之虞。至今已持续数年,存粮行将告罄,农户当然寄望今年能是个丰年。因此——方有猎雷之举。」
  「这——喂,且慢。若真猎到了雷,又能如何?依老头儿稍早所言,还得将这家伙给送上天不是?」
  又市望向竹笼问道:
  「但这家伙哪飞得了?」
  「是的,鼬的确足飞不了。但猎雷的农户可不作如是想,个个当自己捕来关在笼中的,的确是雷兽。」
  「但打开笼子一瞧——不就要穿帮了?」
  「没错。故切不可说,切不可见。虽欲当雷兽存在,但实际上却不存在。因此也不敢看一眼——便径直运到老夫这儿来了。」
  「为何运到这儿来?」
  「只为询问老夫——如何助其升天。原本还纳闷彼等自何处打探到老夫之风闻,一问方知,原来彼等乃万三先生之亲戚。」
  万三是个冈引。虽是个持十手的捕快,倒也不难相处。惟此人虽性子耿直,却好看热闹,自从于某场骚动中与棠庵结识后,似乎就对这古怪的老头儿深为着迷,不时前来此处探访。
  「据传,至今未有任何人于猎雷中捕获雷兽,不过是一近似驱虫(注15)之仪式。诚如先生所言,若真猎到了雷,亦是无从处置。也不知究竟该将之分食、纵放、抑或宰杀。」
  「那么,该如何处置?」
  「因此,彼等这才找上老夫,询问可有任何法子能助其升天。」
  「老头儿这回谎撒得可大了。上回不是还吹嘘什么行骗并非所长?那么这回又是怎么回事?驰又没长翅膀,哪飞得上天?」
  「的确是飞不上天。」
  棠庵苦笑道。
  「而你竟还敢厚着脸皮答应?这不是行骗是什么?还敢装糊涂代人想法子。谁想得出法子让驰飞上天?」
  「正因如此,老夫仅回应尚不知是否真能成事。绝未行骗。」
  「呿。」
  干脆让我附近随便找个地方,将它给放了,又市再度望向竹笼说道。
  「总不可能将它给带回筑波吧?」
  此鼬体力业已耗尽,老人说道:
  「毕竟已自常陆(注16)长途跋涉至此地。」
  「常陆——?打这么大老远的来到江户,还真是了不起。」
  ——且慢。
  「喂,老学究。」
  又市撩起衣摆,坐直身子问道:
  「立木藩不就在常陆?」
  「距筑波——的确不远,但应是位于下野。」
  如此说来。
  土田左门的母藩,今年也有歉收之虞。
  说不定前来委托阎魔屋的农户们,今年也猎了雷。
  「听我说,老学究——你怎么看寻仇这件事儿?」
  「此言何意?」
  「咱们上回为一个嗜色如命的蠢武士设了个局。」
  「可是损料屋的差事?」
  「没错。这家伙接连凌辱领民妻女,好几名不堪受辱的姑娘,被逼得自缢或投河。为了填补这损失——」
  「汝等如何处理?」
  「让他出了个洋相,遭去职惩处。这武士位高权重,平日仗着白己的权位作威作福,逼得领民个个苦不堪言。因此,我们便摘去了他的乌纱帽。」
  果真善策,老人说道:
  「较野蛮差事高明许多。」
  哪儿好了?又市说道:
  「孰料那家伙竟然切了腹,魂归西天了。」
  「噢?」
  闻言,棠庵不由得皱起了眉头。
  「到头来,和野蛮差事不都一个样儿?早知如此,还不如请鸟见大爷一刀解决,要来得痛快得多。」
  武家的确是难以应付,老人说道:
  「动辄轻己命如鸿毛,重外事如泰山。」
  「没错。咱们当初就是没将这纳入考量。林藏那家伙还说他们既没心肝又没脑袋,我可没看得这么简单。」
  「但这结果——理应不难预见。」
  果真是——不难预见?
  没料到这结果的,或许仅我一人罢?又市放松坐姿说道:
  「总而言之,遭那家伙蹂躏的姑娘们境遇着实凄惨。丈夫和爹娘想必也咽不下这口气。即便将这视为损失——取了使自己蒙受损失的家伙的小命,难道就算是桩划算的损料差事?」
  干得岂不是太过火了?
  人心无法计量,老人说道:
  「即便置于磅秤上,想必也无法觅得重量相当的砝码。亦无法以量器度量。论人心,有仅遭针刺便痛不欲生者,亦不乏遭一刀对劈仍处之泰然者。故此事是否划算,他人实难论断。」
  毕竟老夫对与此相关之事,甚不擅长,老人抚着平坦的胸脯说道。
  「吃了亏,便找对方出口气,倘若干过了头,会是如何?如此一来——理亏的可就不再是先动手的那方了。讨回的份儿绝不可超乎原本的损失,是损料屋的行规。讨过了头,便有违商道。因为讨回的份儿多过自己损失,这下就轮到对方吃亏。如此你来我往,根本是永无止境。」
  棠庵先是沉默了半晌,接着才开口低声说道:
  「故此——世人方需神佛。」
  「此言何意?」
  「人裁定人,以一己之基准度量他人——必然产生不公。人心非人所能计量,乃因每人基准不同使然。为此,人创了国法与规矩。但国法与规矩,毕竟还是常人所创。然若是神明下达之裁定,即便依然不公,人人也将信服。这——」
  与天候是同样道理,老人说道。
  又市听着,两眼朝关有雷兽的竹笼定睛凝视。
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  一个梅雨云密布天际的午后,缦面形(注17)巳之八前来长屋造访又市。
  巳之八乃角助之徒弟,亦于阎魔屋当差干活。较又市更为年少,还只是个十七八岁的小鬼头。干的活也和角助不甚相同;巳之八既非小厮,亦非掌柜。
  表面上,此人通常于店内帮佣打杂,但骨子里是个帮忙打理不可张扬的差事的小伙计。
  由于既无武才、又无技艺,似乎从没挑过什么大梁,但由于脚程快、口风紧,故常被当作斥候或通报人差遣。由于阎魔屋的手下中就属又市最为年少,故两人近日常结伴厮混。
  看来今儿个不是来找乐子的。
  只见巳之八神情紧绷地伫立门外。
  任又市再怎么探询,这小伙子也只要求尽快上阎魔屋一趟。
  虽揣测着想必又是桩无趣的差事,但眼见巳之八神态如此坚决,又市也只得乖乖同行。
  途中,两人又找上了林藏。
  此亦出于巳之八的恳求。
  幸好林藏正在长屋里呼呼大睡。这时节,也没多少吉祥货的生意可做。
  既不冷,也不热,这天候说来算是舒适,但总是教人放不下心。依理,这时节应要开始热了才是。窝在江户混日子,是感觉不到什么兆头,但看来今年恐怕真是要闹饥荒了。
  这天候——还真是不祥。
  三人来到阎魔屋前时,也不知是何故,看见外头竟然聚集了一大群人。
  巳之八咽下一口气,旋即钻入人群中。
  正当又市打算追上去时。
  突然被人一把握住了胳臂。
  转头一瞧,出手者竟是山崎寅之助。
  「别过去。」
  山崎说道。
  「别过去?大爷,这究竟是——?」
  别多话,过来,山崎拉着又市与林藏的衣袖,将两人领进了小巷中。山崎亦是个代阎魔屋打理隐密差事的浪人,原本是个当官差的鸟见役,虽貌似平凡,却有着一身不凡身手。
  怎么了?究竟出了什么事儿?山崎一把攫住频频质问的林藏胸口,大喝住嘴。
  「住、住嘴?鸟见大爷,也不先把道理给讲清楚,别这么粗暴成不成?」
  「总之,闭嘴给我听好。」
  山崎一把推开林藏,弯下身子说道:
  「你们俩先自个儿找地方打发时间。一刻后到堀留町的庚申堂去,届时我会将事儿给解释清楚。」
  「咱们能上哪儿打发时间?」
  给我闭嘴,山崎使劲戳了林藏一记,说道:
  「知道了么?若想保住小命,就乖乖依我说的做。」
  这个头矮小的浪人边朝大街窥探边说道。
  不待山崎把话说完,又市早已转过身子,自小巷走上了大街。小心翼翼地佯装对身后的骚动毫不在乎,快步离开了根岸町。
  的确不大对劲。
  那不分青红皂白的气势,与平日的山崎迥然不同。
  若山崎所言不虚,看来只要稍有踌躇,小命恐将难保——又市如此直觉。
  依吩咐打发了一刻钟后,又市便动身前往庚申堂。
  抵达时,林藏与山崎已在屋内等候。
  你来晚了,一瞧见又市,林藏便一脸不悦地低声抱怨道。
  山崎先是不发一语,仅以眼神示意又市将门掩上,接着才缓缓说道:
  「昨夜,阎魔屋的老板娘与角助教人给掳走了。」
  「老、老板娘?大总管教人给掳走了?」
  山崎瞪着林藏骂道:
  「嚷嚷个什么劲儿?你就不能安静点儿么?」
  「噢,对不住对不住——」
  「都已经是第二天了,是否知道两人为了什么被掳走?」
  又市打岔问道:
  「又不是娃儿,怎还傻傻地教人给掳走?」
  虽是女流之辈,但阎魔屋店东阿甲可不是个简单的角色。不仅对情势的观察疏通毫无懈怠,干这门生意也让她养成了谨慎细心的习性。
  至于角助,虽手无缚鸡之力,但也不至于毫无抵抗,就乖乖教人给掳走。毕竟也曾见识过不少大场面,而且不知怎的,侍主之心也甚是忠诚,碰上这种事儿,应该会不惜牺牲自己的性命保护阿甲才是。
  依理,两人应不至于轻易教人给掳走。
  打昨夜就没回来,看来——
  ——应是教人给杀了吧?
  看来是如此推测较为合理。
  两人倒是还活着,山崎说道:
  「虽然直到方才仍是行踪不明。昨夜有个损料屋同行的集会,由于大掌柜喜助患了热伤风卧病在床,老板娘便与角助一同与会,出了门就没再回来。这下店里可急了,原本打算通报奉行所,但又担心教官府发觉自己暗地里干了些什么差事。除了老板娘和角助,店内知道此事的就只有巳之八一个。被逼得狗急跳墙了,巳之八只得上我这儿通报。由于找上奉行所不过是自找麻烦,我吩咐他再等个一日,好好安抚一下店内众人,就先差他回去了——接着我便赶来探探情形,孰料竟是这副模样。」
  「哪副模样?」
  你瞧,山崎以下颚指指大街说道:
  「方才——角助教人给送了回来。」
  「教人给——送了回来?」
  「整个人用草蓆裹着,扔在店门外。」
  话毕,山崎便噘起了嘴。
  「给送回来时——人可还活着?」
  「说来凑巧,似乎是在被吓破了胆的巳之助上你们那头禀报,而我又尚未赶到这儿来时给送回来的。待我抵达时,大街上已经聚集了一群爱看热闹的家伙,惊慌失措的伙计自店内冲了出来,摊开草蓆一瞧,发现裹在里头的竟然是角助。」
  「听来——人似乎还活着?」
  勉强算是活着,山崎回答。
  「勉强?大爷,他究竟是……?」
  「至少少了半条命哩。教人给打得浑身伤痕淤血,一张脸肿到完全变了个样儿。虽仍一息尚存,但连话也说不了一句。稍稍挪个身子,便疼得仿佛要没了命似的。总之,只得赶紧吩咐掌柜将久濑老爷给请来。」
  棠庵虽是个曾研习儒学的本草学者,却也略谙医术。
  「久濑老爷不出多久就赶来了。正当大家将角助放上门板,准备抬进店内时——你们俩就来了。」
  「大爷,这些我们知道了。但为何……?」
  为何制止咱们上前?
  山崎自怀中掏出一张纸头,默不作声地凑向两人,接着说道:
  「角助的肚子上给人贴了这东西。」
  「肚子上——?」
  「是我混在看热闹的人群中乘隙剥下来的。店内众人即便瞧见了,包准也看不出这是个字谜。」
  林藏一把将纸头抢了过来。
  「这……喂,阿又。」
  似乎是一张瓦版。
  「你瞧瞧,阿又。这——不就是先前阿睦拿给咱们瞧的瓦版么?快瞧瞧呀阿又。」
  又在嚷嚷个什么劲儿?山崎喝斥道。
  的确是那纸记载乘夜偷情的家老切腹缘由的瓦版。
  「这——又是暗示些什么?」
  被这么一问,山崎两眼直盯着又市回答:
  「还会是什么?角助被人给打得去了半条命,如今仍徘徊在鬼门关前。再怎么想,租赁茶碗、餐盘、被褥的损料屋,理应不至于与人结下如此深仇大恨才是。角助那家伙,想必是因台面下的损料差事结下的梁子而遭到刑求。至于是哪件差事结下的梁子——想必就是瓦版上记载的那桩。」
  「可是——遭人报复?」
  难道是教仇家给找上了?
  「报复——?」
  山崎半边脸不住打颤地笑答:
  「看来是可以这么说。」
  问题是,这桩差事是阎魔屋所干的这消息走漏了。
  「说得也是。天下如此辽阔,但料到一个偷情武士与损料屋之间有何关联者,理应是一个也没有,任人再怎么绞尽脑汁也猜不透。那么——是哪个人出了纰漏?绝不是我。阿又,难道是你不成?」
  「没有任何人出纰漏。」
  「那——是怎么了?」
  「倘若直接参与这桩差事的哪个人在哪一处出了纰漏,这家伙理应立刻就教人给掳走才是,岂可能相隔这么久才出事?」
  有道理。这桩差事都已经是一个月前的事儿了。
  「而且被掳走的,还是坐镇幕后的阿甲夫人和角助。依此看来——应是委托人那头有谁走漏了风声。」
  「是委、委托人泄了密?」
  「想必是如此。」
  「难道忘了这行切勿张扬的规矩?」
  「委托人哪懂得什么规矩?」
  又市说道。或许是收受了对方银两什么的,林藏喃喃说道。
  「总之,也不知泄密者是遭人胁迫,还是教人买通,但你们俩仔细想想,真正干了这桩差事的我和你们俩,都还安然无恙,阎魔屋竟——」
  「意即,对方察觉整件事儿是阎魔屋安排的?」
  「没错。由此看来——应是委托人中有哪个泄了口风。」
  「难不成——是土田家中的人干的?」
  又市立即做出了如此联想。
  倘若土田的家人察觉左门是遭人设计才丢了差——
  当然要愤懑不已。
  「我也不清楚。土田于母藩似乎有个妻子和一个刚出嫁的女儿。但据说这女儿在土田切腹后,被逐出了夫家。土田在家人眼中似乎是个良夫慈父,本性嗜色如命这事儿,家人想必是难以置信。眼见如此结果,心中必然存疑,想必也怀疑或是遭人嫁祸,当然是满腔愤恨。不过,阿又先生,其遗孀或遭夫家休妻的女儿,可干不出如此野蛮的勾当。」
  「难道——是雇了帮手?」
  「想必是如此,况且还不是什么简单的小瘪三。即便雇的是武士或黑道流氓,吃过土田亏的领民多如繁星,理应也找不着目标下手。倘若是从中揪出一个套出些话儿来,再循线找上咱们的损料屋——」
  「难不成是咱们的同行?」
  又市猜道。绝无可能,山崎说道:
  「再怎么说,阎魔屋也是个损料屋,既有台面上的面貌,亦有台面下的嘴脸。这些家伙——绝非咱们的同行。似乎绝不在台面上露脸。将他们当同行,注定要吃大亏。」
  「难道是些——仅在暗处跳梁的家伙?」
  倒是。
  又市忆起初次受邀为阎魔屋干活时,阿甲曾说过这么句话。
  ——咱们阎魔屋仅同正经人做生意。
  ——不得与不法之徒有任何牵连。
  虽然又市也不知这两种人该如何区别。
  「意即,此事可是——土田的家人还是亲友什么的,委托这些个家伙出手的?」
  「虽不知委托的是什么人,但大致上就是这么回事。况且,好戏可还没上场。对方的差事——亦即阿又先生所言及的代土田左门寻仇,这下才要开始哩。」
  「光是乘夜掳人痛揍一顿——还不能善罢甘休?」
  「想必对方——」
  志在取咱们的性命,山崎说道。
  「如此说来,阿甲夫人不就已——?」
  已遭不测?
  但山崎否定道:
  「不。阿甲夫人想必还活着。」
  「是么?可是大爷,对方可没取角助的命哩。虽然打得仅剩半条命,人还是给送了回来。难道不是认为将他修理一顿,便已足矣?带头的是放不得,但放了下头的喽罗一马,应是无伤大雅……」
  亦非如此,山崎否定道:
  「那些家伙可没放角助一马,虽然刑求时刻意避开要害——但对方毕竟将角助狠狠拷问了一顿。」
  拷问?林藏回问道,接着便转头望向根岸町的方角说道:
  「还真教人想不透。不过,就连角助这小喽罗都给修理成那副模样,阿甲夫人不就……?」
  「倘若杀了阿甲夫人就能罢休,事情也不至于拖到今日,只消乘隙偷袭、当场把人给杀了不就得了?为何还需要把人给掳走?更无须将角助给送回来。的确,角助不过是个小喽罗,根本无须留他一条活口,顺道将他也给杀了,那些家伙也不痛不痒。这代表即便杀了大总管,这些家伙的差事也不会就此告终。」
  「原来如此呀。送回角助是个警告,老板娘则是——」
  充当人质是吧?又市说道。
  「若是当人质——那掳人不就是为了勒赎?这些家伙是打算向店家勒索点银两?」
  又市朝林藏脚踝踢了一记。
  「你踢个什么劲儿?」
  「姓林的,你虽是京都来的,也别老把银两挂在嘴上。山崎大爷,你的意思是,对方打算拿老板娘当诱饵,好诱咱们现身?」
  山崎点了个头。
  「诱、诱咱们现身?咱们不也同样是小喽罗罢了?」
  「谁管你是小喽罗还是什么的。想必——对方是打算将参与那桩差事的家伙铲除殆尽。」
  「不会吧?」
  我可不想死呀,林藏改个盘腿坐姿说道:
  「若是如此——好戏还真是接下来才要上场。」
  不仅是又市、林藏、山崎,就连巳之八也参与了这桩差事。其他尚有居于浅草的玩具贩子仲藏、鸢职辰五郎、以及不知靠什么行当餬口的喜多与阿缟两名姑娘,算是桩劳师动众的差事。
  「光凭逮住大总管,并无法得知所有下手与帮手者的身分。不,想必对方正是为了查出有哪些人参与,才先将阿甲夫人给掳去的。但阿甲夫人也非省油的灯,不至于碰上三两句要胁就乖乖泄漏口风。」
  「想必是不会松口。」
  「那只母狐狸可顽强了。想必——角助也没松口。正因再怎么刑求也套不出半点话来,对方才将只剩半条命的角助送了回来。」
  看来既非为了杀鸡儆猴,亦非是让人放了一马。角助是被当作要胁口信给送回来的。
  「都给伤到这程度,或许难逃一死;即便活了下来,也随时能取他性命。从这纸瓦版看来,这也可能是对方设下的陷阱——或许打算借此观察出入阎魔屋者,一见哪个对这东西有反应,就杀。」
  「难怪人爷要制止咱们进去。当时咱们俩若是傻呼呼地冒出来——可就正中对方的下怀了。」
  「对方想必业已将店内伙计、往来客人摸得一清二楚了。倘若与台面上的生意无关的你们俩惊慌失措地露了馅儿,十之八九要教对方给盯上。想必很快就要将你们俩给逮了,逼问其他还有哪些同伙、局是如何设的。」
  这我可不愿意,林藏说道。
  「哪有这种荒唐事儿?找咱们报复,根本是挑错了对象。阿又,你说是不是?」
  「不——」
  的确是干过了头。
  土田的确是个恶棍。但对方绝没挑错对象。
  「那么——咱们该如何因应?」
  「在下已吩咐巳之八同其他人联系,叮嘱大家这阵子切勿在阎魔屋周遭走动。」
  话及至此,山崎突然闭上了嘴。
  感觉似乎有谁来了。
  就在山崎弯低身子警戒的同时,有人推开了对开的大门。
  曾几何时,屋外已是一片昏暗。
  虽然还不到达魔刻(注18),但厚厚的云层将日照遮掩得昏暗不已。
  来者似乎是巳之八。
  「巳之——你……?」
  然而巳之八不仅动也不动,口中也不发一语。
  他这模样——看来不大对劲。又市还没来得及察觉情况有异,巳之八背后的黑影已开始蠢动起来。
  不待身手矫健的山崎向前冲去,巳之八的身躯突然双膝跪地沉了下去,原本紧贴其后的人影顿时映入三人眼帘。
  这黑影融入昏暗的天色中,不易看清。
  「对——对不住……」
  巳之八语带颤抖地说道。
  背后似乎教把刀给顶着。
  「教人给跟踪了?」
  山崎简短地问道。并非如此,黑影回答道:
  「追着一个小喽罗的屁股跑?这等丢人现眼的勾当,我可不干。」
  「噢,原来不是跟踪,而是逼他带了路。」
  喂,别动——黑影威吓道:
  「胆敢动一下,我就要了这小鬼头的命。」
  「别管我——」
  但巳之八话没说完,旋即又打住。
  这才发现他的喉头似乎教什么东西给缠住。原来巳之八不是教一把刀给顶着,而是颈子教一条细细的带子给缠着。
  这下巳之八已是语不成声,只听得出他似乎喊了声「大爷」。
  山崎立刻像泄了气的皮球般弯低了身子。
  「倘若牺牲你的小命能助咱们脱身,在下是不惜送你一程。可惜——这似乎也是于事无补。喂。」
  咱们被包围了,山崎望向又市说道。
  「果然聪明。若想保命,就别轻举妄动。」
  「在下是不爱白费工夫。咱们横竖都保不了命。反正——你无论如何都要取咱们的命不是?」
  「果真是明察秋毫。不过,是不至于太早要你们的命,除非你们自个儿急着赴黄泉。」
  「嗅——看来你手头似乎还有其他人质,咱们还是温顺点儿好。」
  山崎跪坐了下去,想必是打算静候对方露出破绽。
  山崎寅之助虽是个浪人,但并无佩刀。总是借不露杀气来松懈对手的防备,再乘隙钻入其怀中夺取凶器,或以迅雷不及掩耳的速度取其性命——
  不仅手法神乎其技,武艺也十分高强。
  不过——
  这下似乎是难以施展身手。
  就连对方拿的是什么武器都无法瞧见。
  「听你这语气,似乎早已知道我的来意。这下我可省了不少工夫。」
  「没错。是为了代立木藩江户留守居役土田左门——」
  寻仇是吧?山崎说完,旋即望向又市。
  「寻仇?呵呵,瞧你说的,还在说梦话么?」
  话毕,黑影笑了起来,同时四面八方也传来一阵笑声。
  果真教人给包围了。
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「谁在说梦话了?」
  林藏使劲朝地上踩了一脚说道:
  「还在做梦的是你们吧?那色老头根本是自作自受,还不是因耽溺女色,才落得这般下场?丢了官位本是报应,腹也是他自个儿切的。找上咱们,根本是挑错了人。」
  「喂,这下又说咱们挑错了人哩。」
  四面八方的笑声,这回更是响亮。
  「笑、笑个什么劲儿?虽不知你们是什么来头,但看来绝非泛泛之辈,干个差事也该把事由厘个清楚。土田分明是个下三滥,难不成你们愿为这下三滥抬轿?」
  「臭小子,少给我穷嚷嚷。」
  黑影朝堂内踏进了一步。
  巳之八也随之微微哀号了一声。
  「正如你所说,咱们并非泛泛之辈,别把咱们当同你们一样的门外汉。」
  「门、门外汉?」
  原来你们这些个门外汉自以为是替天行道?难怪差事干得如此荒腔走板。来者怒斥道:
  「咱们可不在乎你们是损料屋还是什么的,看你们就是碍眼。也不懂得秤秤自己的斤两。若仅干些恐吓勒索什么的是惹不着人,但你们这些日子可是玩过了火。这些个差事,分明是咱们的活儿。」
  「什、什么?原来是来踢馆的。难不成咱们抢了你们的饭碗?」
  「少放肆。」
  林藏闭上了嘴。
  「以为自己有几两重?老子收拾起你们这群家伙,要比捻死只蝼蚁还来得容易。」
  没错。
  这伙人台面上下均不露脸,只消将与阎魔屋有关者悉数根绝便能了事。若真有这打算,想必不出三日便能完事。瞧瞧就连位居最上头的阿甲都能轻而易举地掳了去,这伙人的能耐还有什么好怀疑的?
  「你们干些什么勾当,原本与咱们毫无关系。」
  那么,何苦找咱们麻烦?山崎问道。
  「因为你们玩过了火,也不想想自己不过是门外汉,只得算你们自作自受。若不是为人所托,咱们或许能睁一只眼闭一只眼。但既然受了委托……」
  就得做完这桩生意,黑影说道。
  「即便听说了土田的恶行恶状——也不愿罢手?」
  又市问道。
  「意即——土田是不是个混帐,和你们没有半点关系?」
  「没错。这不过是桩生意。」
  「唉——果真是如此。看来咱们的确是门外汉,尤其是我,要比其他同伙更是天真。那么,身为门外汉,我倒想问问——是谁委托你们办这桩差事的?」
  黑影不屑地嗤了声鼻。
  「唉,看来高人是不会泄漏这点口风的。」
  「将死之人,知道了又能如何?不过,就让你们带个忠告上黄泉路吧。你们做什么,都与他人无干。但虽与他人无干,讨得的终究是要还的,有时还得还个两、三倍。干一桩要了人命的差事,当然也可能落得自己小命不保。凡是高手,便得带这觉悟干活儿。不论碰上什么,都得紧守口风,只有门外汉才会四处张扬。」
  巳之八仍在痛苦挣扎。
  看来颈子上仍有个东西紧紧勒着。
  「这觉悟,我现在有了。」
  「小伙子,你还算懂道理。既然懂道理,就顺道将其他同伙都给供出来吧。」
  「咱们岂能出卖同伙?」
  林藏顶撞道,但为山崎所制止。
  「若供出其他同伙的名字,就会饶过咱们一命?」
  「大、大爷,你——」
  山崎紧紧压住林藏,教他闭上嘴。
  「说呀。还是横竖都不可能放过咱们?」
  「当然不可能放过。方才不都说了?你们横竖是死路一条。只不过,若你们能老实招来,那婆娘就能尽早解脱。她还真是出人意料的顽固,不过再这么下去,想必也捱不过多久。那婆娘……」
  此时,四下传来一阵哄堂大笑。
  「都被折腾到那地步。想必已是生不如死。此外,倘若你们赴黄泉前不愿从实招来,逼得咱们宁可错杀也绝不放过任何一个,恐怕与此事毫无牵连的家伙都得遭殃哩。」
  「这——还得白白耗费工夫呀?都说是做生意了,你们这不就等同于赔本?」
  「呵呵,正因为不想赔本,才要你们从实招来。反正大家都难逃一死,说不说又有何差别?京都来的,你也不想孤零零地上黄泉路吧?既然要走,何不多拉些同伙作伴?但话说回来,此时还要逞强讲义气,届时伴也多些就是了。难道你贪生怕死到这地步,非得多拉几个伴儿才甘心么?」
  林藏挣脱山崎的手回道:
  「要杀要刚都请便。若要殃及无辜,到头来只会为你们自个儿引来更多怨恨。方才你不也说了?讨得的都是要还的。即使是门外汉,怨恨也不比高手少多少。」
  「这咱们当然明白。」
  黑影说道。
  「若不明白,哪干得了这行生意?」
  「好。」
  又市突然如此应道。
  林藏一脸讶异地问道:
  「喂喂——你是好个什么劲儿?」
  「你说的觉悟和咱们的立场,我都想通了。不过——身为一介门外汉,我倒想知道一件事儿。你们既然说自个儿是做生意的,不就是为钱干活儿?既然是为钱,我倒想问。倘若咱们愿意支付多过你们委托人一倍的银两——是否愿意放咱们一条生路?」
  「你这是在讨饶么?」
  当然不是,又市回道:
  「我和这京都来的不同,虽说也没什么好自豪的,就是没多少耐性。这下已打消这念头了。此外,虽不知你们能收到多少酬劳,但我哪来足以赎回这条蝼蚁贱命的银两?不过是出于好奇,问问罢了。」
  「还真是视死如归呀。」
  黑影似乎稍稍放松了勒在巳之八颈上的绳子。
  「做生意讲的是信用。哪管你支付两倍还是三倍的酬劳,业已谈定的差事还是不得反悔。此外,倘若咱们答应饶你一命,但一收下你的银两再将你给杀了——不就两头都赚得了?」
  「若是教你给杀了,不就连谴责你背信的机会都没了?」
  「当然是没了。反正,咱们可不是拦路打劫的,是不至于从死了的家伙身上讨些什么。但遇上讨饶的,可是完全不搭理。倘若原本的委托人多带点儿银两下令喊停,咱们还能就此收手,但除此之外——一旦出手,咱们就没打算回头。」
  「我懂了。」
  这下又市铁了心坐直身子,摘下包在头上的头巾。
  目不转睛地望向黑影。
  只见他头戴遮住双眼的馒头笠(注19),身着褐色无袖斗篷,斗篷下露出黑色裁着袴(注20),扮相颇为怪异。
  「喂。」
  又市高声大喊:
  「老子家住麴町念佛长屋,名日又市,是个卖双六的小毛头。」
  喂阿又——林藏慌忙制止道:
  「为何要报、报上名号?」
  「都到这地步了,还有什么好隐瞒的?给我听好。五日——能否再等个五日?若愿意再等个五日,我将和盘托出所有同伙名号、住处,以及设局手法。待我招来,再将咱们给杀了也不迟。意下如何?」
  「又市!」
  山崎高声怒斥。又市看也没朝看山崎一眼,便回答道:
  「大爷能否也等个五日再出招?此时此地和他们拼个你死我活,对彼此都不划算。」
  「但你——」
  又市点了个头,接着再次喊话道:
  「喂,你。没听过你报上名,不知该如何称呼。总之,我和这京都来的家伙,你们只消放个屁就能解决。但这位大爷可就不同了。或许相貌平凡,身手可是十分了得,想必是不会乖乖把性命交给你们的。看来,你们应有四人,若大爷认真同你们拼拼,取个三条命应是没问题。若是运气好——或许咱们大爷还可能取胜哩。」
  黑影以藏在馒头笠下的双眼朝山崎打量一番。
  山崎则是默不作声。
  『「看来——的确不无可能,不过……」
  「且慢且慢。」
  又市伸手制止道:
  「若你们真是高人,今日放过我一马,来日帐还是算得成。想必咱们这位大爷——终将难逃一死。但姑且不论咱们的死活,你们也不希望自己有谁白白送命吧?如何?何不考虑考虑我的提议?」
  「等个五日,到头来又会有什么不同?我可不认为五日后——这家伙就肯乖乖受死。」
  「这,就由我来担保。」
  大爷意下如何?又市问道。
  山崎蹙起眉头,默默沉思了半晌,接着便回了声好。
  「这——」
  林藏惊叫道。
  「喂,你们这是在做什么?大爷怎能轻易说好?这分明就不好呀。我可不从。有谁愿意乖乖受死?我绝不——」
  「认命吧,林藏。」
  又市使了个眼色,林藏仍是一脸不解。
  真看不出你们究竟是认命不认命,黑影说道:
  「小伙子,多苟活个几日,又有什么意义?况且,抛弃同伙,独自为自己的小命求饶——岂不窝囊?」
  四下又传来一阵抿嘴的笑声。
  「别狗眼看人低。我可是比谁都清楚自己插翅也难飞,否则何苦报上名号?虽知报上我这名号也添不了多少信用,但反正咱们时时受你们监视,即使隐姓埋名,同样逃不出你们的手掌心。即便是无名小卒,只要活得够久,也不甘心赔上性命。别说是我,其他无名小卒也是如此。总之,咱们不过是你们随手一拧就能拧死的无名小卒,过个五日,就能将整件事儿完全摆平。五日后回这儿来,届时就听我和盘托出。倘若五日后仍不见任何动静,就动手将我给杀了,接着再来个大屠杀也不迟。咱们大爷也答应了,只要愿意等,届时他便是打不还手。不过——这五日内,谁也不许出手,并且得保证咱们给掳去的同伙的安全。不知意下如何?」
  傻子才会相信你,黑影笑道:
  「好吧,姑且还你这无名小卒自由之身,看看你变得出什么花样来。」
  黑影同意道。

  【肆】

  又市叹了一口气。
  虽未死心,但还真是束手无策。
  山崎、林藏和巳之八均已被扣为人质。三人均是乖乖就缚,想必是出于对又市的信赖。
  当然,又市亦非毫无盘算。原本就是略有把握,才敢夸下海口,但事到如今,已经再想不出什么妙计了。
  当时不过是给逼得狗急跳墙,才急中生智地提出保证,事到如今——不过是多挣得了五日阳寿罢了。
  其实,也不过是出于贪生怕死。
  ——不知同伙们是否也知道?
  又市不过是个小股潜,浑身上下只有一副三寸不烂之舌派得上用场,这山崎与林藏要比谁都清楚。眼见他抛下同伙私自逃命,想必也不会有多少怨言。
  ——要逃么?
  即便丝毫没这打算,又市仍在心中如此喃喃自语。这条烂命值不了几个子儿,况且再怎么逃,也注定逃不出那伙人的手掌心。即便真有运气逃过这一劫,往后也注定是走投无路。再怎么说,这都等同于输了。
  ——不过,这根本无关输赢。
  打一开始,对方就没把自己当一回事。
  似乎连派个人来监视都没有,就是个证据。一如那黑影所说,又市似乎完全成了自由之身。或许表示那伙人料想又市这么个小喽罗——不可能有任何能耐。
  既然如此,何苦派人随时监视?
  反正必要时——随时都能逮来杀了。
  因此,又市这下才得以自由行动。
  即便如此,又市还是不敢与仲藏一伙人取得联系。深怕一旦做出这种举动,即便无人监视,也将迅速露出马脚。
  何苦将尚未被揪出的家伙交到敌人手上——?
  又市心想。
  ——真是窝囊呀。
  又市不禁笑了起来。
  这下还真是走投无路。
  ——是哪里配了?
  哪里配得上小股潜这称号?
  真是引人发噱。分明没什么能耐,又市还胆敢逞口舌之快,夸口自己将有惊天动地之举。这岂不引人发噱?
  当时——在庚申堂遭人包围时。
  又市判断欲绝处求生,唯有请对方撤销与委托人之契约一途。
  对方所言不假。那伙人干的不过是生意,其中既无遗恨,亦无情义。
  若是如此。
  这必为至上良策。不,除此之外,已别无他法可想。
  根据山崎所言——嗜色如命的土田左门,在家竟是个良夫慈父。查采消息时,又市所闻亦不乏类似观感。藩士与领民中,甚至有不少对左门甚是景仰。
  看来虽易为女色所迷,但此人办起职务却甚是干练。不,想必这土田左门,在许多方面的确堪称伟人,除了有那唯一缺点——
  但即便生平、人望有多教人钦佩,一个人也不可为所欲为。反之,再伟大的人物,只要有些许不良行径,依然注定有人受害。既然有人受害,便得讨回损失。
  ——原来如此。
  看来土田左门之所以自尽,并非因其武士身分。
  如今,又市认为或许是在得出武家的裁决前,土田以死负起身为人的责任。或许是深为一己犯行所耻,方决定踏上以死谢罪之途。不过人既死,其动机已是无从查证。
  即便如此——
  又市认为左门所为之恶,必不为其家人所知悉。若是毫不知情,左门之死看来便甚是唐突,甚至是一桩悲剧。而其赤身裸体潜入邻家女佣卧房之行止,看来也显得像是遭人施计诬陷。
  虽然这的确是施计诬陷。
  左门是个伟人。母藩虽是个小藩,但江户留守居役毕竟是个要职。若是遭人诬陷而失势,家人当然要臆测是有人欲与其争权夺利所致,绝不可能想到或许是农户因妻女遭淫而行的报复。
  若是如此,便不无可能说服其家人。
  又市打的,就是这么个算盘。
  倘若左门之妻或女便是委托人——
  即便将其夫、其父生前恶行据实以报,想必也不可能轻易采信,甚至连此形同人死鞭尸之言都不愿倾听。不过……
  又市自认必能将其说服。
  毕竟是凭舌灿莲花混饭吃的小股潜,这点自负当然不至于没有。若是女人家,理应不难同意左门的行径是如何令人发指。
  若能如此说服,便可能使其妻女打消复仇的念头。
  至于撤销的酬劳,只需由阎魔屋支付便可。
  原本——是如此盘算的。
  无需设局,亦无需罗织花言巧语哄骗。
  只需据实禀报,以真相说服便可。
  又市估算,若能尽远行动,五日应是绰绰有余。
  孰料——
  这如意算盘竟打不成。
  情况——还完全出乎又市的意料。
  左门之妻早已知悉夫君的恶癖,况且还为此恶癖所苦,仅能默默忍耐。其女亦是如此。
  仔细想想——此恶癖早已超乎厌妻纳妾、沉迷于寻花问柳的程度。
  每晚强要与自己女儿同龄的不同妇女共度春宵,百般凌虐后再踢出门外,其色迷心窍的程度,已到了万劫不复之境。
  左门的荒唐行径,在接下留守居役一职赴任江户前便已开始。家人岂可能毫不知情?
  既然知情,便不可能毫无感觉。
  夫君所为教左门之妻甚是痛心,曾数度好言劝阻,惟左门仍是不为所动。
  左门位高权重、颇有人望,故除家中亲人,藩内无人胆敢据理谏之,何况又得顾及武家、甚至母藩之体面,故家中无人敢与外人谘商此事。
  赴任江户后,左门的行径变得益形荒唐。
  左门之妻对夫君之恶行忧虑不已,据传曾向妻女遭左门染指者赔偿银两,尽可能弥补其夫犯下之罪。
  这些银两——
  似乎就成了阎魔屋所收下的酬劳。
  真相——与自己的推估几乎完全相反。
  左门之死,的确教左门之家人悲不自胜。本已出嫁的女儿,亦因此被遣回娘家。但同时……
  又市发现左门一家也因此松了一口气。
  如此一来。
  ——差人寻仇的究竟是何人?
  这下,又市根本无路可走。
  ——时间仅剩一日半。
  如今,已无余裕再前往下野。
  只得快马加鞭赶回江户,先到立木藩的江户屋敷碰碰运气,但根本是无计可施。
  又市朝立木藩藩邸内的梁树下一坐,再次叹了一口气。
  ——真要乖乖受死?
  不。
  死的可不只又市一个。阿甲、山崎、林藏、巳之八也将难逃此劫。既与对方有了协议,如今也只得将尚未被察觉的同伙一一招出。
  如此一来,长耳仲藏也将遭逢杀身之祸。
  ——这不就等同于人是我杀的?
  又市自怀中掏出包巾,朝头上一绑。
  既然难逃一死,至少也该向仲藏把事情经过解释清楚。要是毫不知情就莫名其妙送了命,那秃驴想必也不服气。
  又市感觉坐立难安。就在此时——
  「小老弟。」
  梁树后头突然有人这么一喊。
  「小老弟可是有什么苦恼?」
  此人嗓音颇为粗犷。回头望去,只见树后站了个彪形大汉。
  或许因为生得满脸胡子,看不出他大概是什么年纪。
  又市默不作答,只是目不转睛地望着对方。
  「瞧老弟年纪轻轻却不住叹气,任谁见了都不免好奇哩——」
  话毕,巨汉在树下坐了下来。
  此人扮相称不上洁净,看来既非武士,亦非百姓,教人难以看透其出身。
  「好奇我吃哪行饭的?噢,算得上是个工匠吧。」
  巨汉说道。竟然一眼就教他给看透了。
  「瞧你神情不大寻常。噢,但想必是不欲让素昧平生的陌生人知道,我也没打算多问。但人总不能见死不救。小老弟,该不是打算寻死吧?」
  「是没打算寻死,只是有人要取我的命。」
  又市回答。
  这可是真话。
  听来还真危急,巨汉说道。
  「的确危急。唉,我自己反正是烂命一条,没什么好在乎,但还得牵扯多人陪葬,可就不合算了。根本不值得为那桩事儿赔上几条性命。」
  怎么算也不值得。
  「赔了性命,事情就能解决?」
  「哪可能有?」
  又市也坐了下来。
  「我是没打算说什么大道理。但人命这东西除了一命换一命,还能用什么偿?」
  「意思是杀了人,就该偿命?」
  「但这不就成了单纯的以牙还牙了?」
  报复根本没任何意义。
  「你认为,人不该报复?」
  「我可没这么说。但吃了亏就想讨回来,到头来对方还是要回头找你算这笔新帐。虽不知武家的决斗是怎么一回事,但复仇这种东西,是永无止境的。被人杀,杀了人,再被人杀,不等于是挟恨的你来我往罢了?双方都非得将对方杀个片甲不留才能甘心。除了换得满心空虚,这么做可赚得了什么?」
  瞧你这小鬼头,说起话来还真逗趣呀,巨汉笑问:
  「这么做真是一无所获?」
  「当然一无所获,双方都吃亏罢了。一再反复地一命换一命,根本没半个赢家。杀人的和被杀的,都吃亏。不过,有时牺牲一条命,倒是可能救回好几条命。我要说的,就是这么回事。」
  「若死一个能救回许多个,牺牲便是无可厚非?」
  就是所谓一杀多生,是吧?巨汉问道。
  「世间哪有什么是真正非不得已的?人死了,就什么都完了。」
  我哪儿说错了?又市怒斥道。
  同一个素昧平生的家伙说这些有何用?
  「切腹、决斗、复仇都一个样儿,也不是打仗,却得杀一个是一个的,有什么好开心的?难道非得杀了人,才分得出胜负?老头子,难道非得如此不可?」
  「或许有些时候——除非如此,别无他法。」
  「别无他法?」
  又市气愤地手击树梢说道:
  「哪管再走投无路,也绝对有法子消弭化解。是顾此失彼,还是彼此两全——端看有多少智识。」
  「智识?」
  「没错。」
  「看来——你尚未死心哩。」
  「何以见得?」
  「稍早,你曾嘀咕自己反正是烂命一条,没什么好在乎。还以为你早有了大不了一死的觉悟哩。」
  但有谁甘心一死?又市说道:
  「我可不是贪生怕死。反正根本没什么来世,死了任谁都是一了百了,何其爽快?教我不甘心的是,如今我若是乖乖受死,便将殃及许多同伙。我——」
  想救他们?巨汉问道。
  「我哪来这志气?方才都说过,是不合算教我不甘。我天生最恨的,就是不合算。」
  「不合算?」
  「没错。对方若仅是讨回自己亏损的份儿,我倒是心服。况且咱们的确是讨过了头。但为此就得将咱们赶尽杀绝,显然就是对方讨过头了。」
  况且——
  不仅讨过了头,对自己也没半点儿好处。
  「小老弟。」
  巨汉说道:
  「不讲理乃世间常情,哪可能事事合人意?勤奋认真不一定就有福报,放浪形骸也不一定就有恶报。讨了太多的、被讨太多的,世间损益本就常不能两平,人不过是借承受、遗忘,一点点儿说服自己接受这事实罢了。」
  「为人的悲哀我当然晓得。不过,老头子。」
  故此——世人方须神佛。
  棠庵曾如是说。
  「不是惟有忍气吞声求损益两平,才是唯一做人之道。有时靠欺瞒、诈取、诱骗,亦可使人做个好梦。例如神或佛,即是个好梦。世间既无神无佛,岂可能有什么妖魔鬼怪?反正世间一切净是谎言,大家明知是欺瞒——」
  怎还不懂得适可而止?又市说道。
  「你这小老弟还真是逗趣。」
  巨汉简短地说道,缓缓地站起了身子。
  「或许真如你说的,在这无神佛的世间——也不是全然无活可干。你这番话可点醒了我。」
  「你——」
  究竟是何许人?又市问道。
  巨汉也没回答,只是径自说道:
  「就让我告诉你真相吧,小股潜又市。」
  「你、你——」
  又市剥下头巾,跳到巨汉面前。
  「这桩差事的委托人,其实是农户。」
  「什么?」
  这家伙究竟是何许人——?
  「土田左门的确是个贪恋女色不可自拔的畜生,但除此恶习,其实是个广受藩士与领民爱戴的大善人。虽好以亵玩女子为乐——但除了这点,倒是颇为人所景仰。此人工作勤勉,虽有权有势,但也善于融通。常挺身助上,亦不惜舍身济下。就此而言,土田倒是号可钦可敬的人物。这些事儿,想必你也听说过。」
  「这——不过……」
  「土田任勘定方(注21)时,有监于藩内农民生计窘迫,曾向上陈情,力谏因应之策。」
  「喂,这……」
  又市愈听愈是狼狈。
  原本还不觉有任何异状,这下这陌生巨汉突然教又市毛骨悚然了起来。
  巨汉继续说道:
  「立木藩地狭山多,不仅土壤贫瘠,天候还有欠安定,对庄稼汉而言,是个难以维持生计的恶土。不仅得留意作物是好是坏,就连丰年凶年亦难以预测。此外,藩国财政亦甚是窘迫,向上缴纳的年贡却又无法依收成好坏而有所增减。若为便民而如此融通,藩政必将无以为继。」
  「那么,土田为此——做了什么?」
  为农户设了私田,巨汉回答道。
  「私田——?」
  「绝非为了中饱私囊而设。私田的收获均背着藩府隐密封存,逢凶年便酌量挪出,以充年贡之不足。」
  「这可是——土田的私意?」
  「当然。倘若为藩府察知,这些田地的收获亦将被计入估量范围。如此一来,百姓便无从再行额外积蓄。毕竟碰上凶年,所有田地均难有丰收。」
  「但、这——虽是为百姓设想,依然算是渎职哩。若为上官所察……」
  当然要遭严刑论处,巨汉说道:
  「身居要职,却背着藩府、藩主知法犯法,当然是滔天重罪。噢——其实在此之前,土田早已有多项贪凟,诸如浮报年贡、篡改账簿等等。但,当官的渎职通常是为了自肥,土田可不是如此。」
  「难道是——为了百姓?」
  「没错。托土田之福,领民得以数度免于饥馑与贫困之苦。既无须再卖女、杀婴,亦不再死于饥饿。故此——」
  无人对土田有任何不满,巨汉说道。
  「如此说来,难不成——?」
  「没错。哪管如何位高权重,有谁能频繁夺取领民之妻女?只怕就连藩主也办不到。不少百姓,其实是自发献上的。虽然——」
  土田贪恋此道,的确属实。话及至此,巨汉转了个身,抬头朝仓房屋顶望去。
  「那、那么,土、土田这家伙或许是因——?」
  「噢,或许——的确真是期待此类回报而行的便民之举。但哪管居心何其不良,土田的作为还是拯救了不少人。其中的确不乏为此备尝难以弥补之辛酸者,但大多数领民对土田依然是心怀感激。毕竟——」
  「心怀——感激?」
  「毕竟,土田多次渎职,却从未遭人举发,甚至不见任何人起疑,升官之路上还能扶摇直上——原因无他,仅证明土田的确是个好官。若是为私利私欲而渎职,想必土田的官帽子老早就不保了。」
  「且慢,这我懂了,但……」
  「哼。」
  巨汉挺起胸膛。
  接着又收紧下巴,转过头来望向又市说道:
  「若是依你的裁量,农户们应是益多于损不是?获益者可是要比损失者来得多哩。」
  「这岂能以人数多寡裁量?」
  「没错,是不该以人数多寡裁量。」
  互汉颤抖着一脸胡须的脸庞说道:
  「至亲遭人所夺,妻女遭人凌辱——是何其伤痛,我十分清楚。我——也曾经历过这等惨事。」
  「你——也曾经历过?」
  已是陈年往事了。话毕,巨汉举目望向远方。
  只见低垂的云朵,在远方天际翻涌。
  「不过,又市,心境本就是因人而异。有人认为爱妻遭夺,总好过死于饥馑。亦有人认为与其饿死,不如卖了女儿换口饭吃。」
  人心不可度量,这话棠庵也曾说过。
  「无人有资格指责他人。人均是以一己之基准衡量世间,若将他人基准强加于己身,仅会教内心扭曲。凡人者:心或多或少皆有扭曲。这扭曲,有人可忍之,有人则是捱不过折腾而为之击倒。有人含泪忍辱,有人则心生抗意。」
  「你是哪一种?」
  「我?正像如今的你,曾犹豫过。倘若自己忍下去,大伙儿便能得救。倘若自己抗拒了,大伙儿便难逃一死。因此,起初我是忍了下来,但到头来,终究还是咽不下这口气,就这么栽了下去。」
  「栽了下去——?」
  今年必将无雨,巨汉说道:
  「委托损料屋干这桩差事的农户,不难理解。受托的你们的做法,也不难理解。但很多时候,世间可不是单凭算计,便能度量的。」
  「这下我比谁都清楚了。」
  「土田左门之所以切腹,真正理由是储藏的私米教人给发现了。左门任江户留守居役期间,暗地将这些私米运到了江户。倘若储于母藩境内,只怕迟早要被察觉。交由百姓各自储藏,被发现也是早晚的事儿。有监于此,最安全的私藏之处——」
  就是此处,男人说道,敲了敲仓库的土墙。
  「就在——这座仓库里?」
  「没错。这座仓库,原本就是用来储米的,毕竟米都得在江户缴交。堂堂一任江户留守居役,竟然暗地里为百姓储藏私米——这种事儿,任谁也料不着。」
  又市抬头望向仓库。
  「孰料土田中了你们设下的圈套,遭人逮捕并送返母藩。眼见官拜江户留守居役的他因此失势,见猎心喜的绝非藩内农户。原本就虎视眈眈的各色人等,这下全一跃而上。土田颇有人望,而树大总是招风。想当然耳,立刻有人察觉仓内储有大量与帐目不符的米——当然要立刻禀报藩府。」
  「是因此——才切腹的?」
  「那还用说?和女人家私通,大可以遭人陷害搪塞之。但暗藏私米,可就是再怎么解释也没用。这些个米……」
  巨汉再度敲敲土墙说道:
  「如今仍储藏在这座仓库里。倘若教藩府查出这些米的来源,所有农户都将遭殃。私田一事也将为藩府所察。如此一来,一切努力便化为泡影。大农户们将被斥为渎职帮凶,当然要遭论罪惩处。因此,在藩府查出实情前,土田只得自我了断。」
  「打算借此——一肩揽下罪名?」
  巨汉颔首说道:
  「土田寻死,并非为一己之罪心有所悔,而是为借一己之死掩饰众人之罪。」
  想不到——真相竟是如此。
  「如此一来,此处的私米——就能被解释成土田为中饱私囊,长年自年贡米中暗自扣下的赃物,私田的存在也不至于遭藩府察觉。为了救农户,除此之外已无他法。但是——」
  巨汉举头望天,继续说道:
  「说来还真是讽刺。今年不仅逢干梅雨,天候还偏寒。倘若这无雨寒天持续下去,今年注定将是凶年。去年、前年均歉收,如今铁定要闹饥馑。这下众农户当然要认为——」
  「今年——这米就要派上用场了?」
  「没错,对农户而言——」
  即便罪不殃己,也将失去攸关生死的米粮,巨汉语带忧郁地说道。
  「这——」
  真是始料未及。
  「这下立木藩的百姓,对耍点儿小诡计将土田大人这衣食父母逼上绝路的家伙心生忿恨,也是怨不得人。又市,你说是不是?」
  当然是无话可说。
  但……
  「但——如此一来……」
  不成不成。土田死了,又市一伙人将死,百姓们也难逃死劫。原本不该死的全得丧命,还有什么比这更教人不甘?
  这下根本是无计可施,巨汉说道:
  「正如你稍早所言,的确是走投无路。这下已不是顾此还是失彼,而是注定要落个两头空。但即使如此——又市,或许你仍有法可救?」
  巨汉转过满面胡子的脸,以锐利眼神直视又市。
  「若仍有法可救,我一定助你一臂之力。」
  「助我——一臂之力?」
  「当然。」
  「你——」
  且慢。
  只要将这些米送还众农户——
  不过。
  ——倘若……
  ——倘若这真是天降神罚……
  「不,这根本办不到。咱们既无人手,亦无时间。况且,对了,若是连雷都不打一个,根本是无计可施。」
  「雷?」
  只要落雷就成?巨汉问道:
  「只要落雷,现世谎言就能转为梦境成真?」
  话毕,巨汉满面胡须的脸上泛起了笑容。
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  一个天雨欲来的梅雨季节傍晚,爱宕的万三前来南町奉行所,造访定町回同心志方兵吾。
  志方甚感心烦。
  不住犹豫是否该带把伞,直懊悔没早点离开自身的番屋。今年天干雨少,真有天降甘霖倒也还好,若终究没降雨,志方也不愿带着一把收起的伞在城里巡视。干同心这行的,总希望自己时时都是威风八面。
  万三一身淌着比平日还多的汗水,神情也比平日还要慌张。
  这手下虽然办事认真,为人正经,但每逢面露这种神色,志方便不知该如何应付。
  果不其然,一见到志方,万三立刻殷勤致歉。
  志方完全不知他有什么该道歉的。
  怎么了?志方问道。
  连志方都感觉到自己的口吻满是不耐。
  「大、大人。这该如何启齿……小的有个亲戚……」
  先喝口茶罢,志方说道。
  否则瞧他上气不接下气的,说些什么都听不清楚。
  「小的有个亲戚……」
  「别老是亲戚不亲戚的,快把话说清楚。」
  「是。」
  万三一口气将茶饮尽,以两手揩了揩嘴。
  「小的有个住常陆筑波村的亲戚,算是个远亲吧,不久前捕获了雷。」
  「这亲戚是否无恙?」
  这下志方益发对没早点出门巡视感到后悔莫及。
  人是无恙,万三回答:
  「他们那头本就有猎雷的习俗。只是没料到这回真的捕着了。」
  「雷不是类似光线的东西?落雷或许能起火,但应无确切形体。无确切实体的东西,哪能捕着?难不成你那亲戚,捕着了一个披着虎皮腰巾的鬼?」
  唉呀大爷,万三面带不悦地回道:
  「请别揶揄小的成不成?」
  「是你在揶揄本官不是?究竟捕着了什么东西?」
  「捕着了一只畜生,一种叫雷兽的畜生。据传此兽栖息于深山之中。」
  「有这种东西?」
  「大家似乎是这么传说的。小的不学无术,故曾向棠庵先生求教——」
  万三开始说明这雷兽是个什么样的东西。
  志方无奈地在式台上端正坐姿,先吩咐番太(注22)再沏一壶新茶,接着便打起精神聆听万三的解释。
  「依你之言——这貌似鼬的兽类能翱翔天际,伴雷光落返凡世时,即为落雷?」
  「噢,也不知是否真是如此。小的不才,全是现学现卖。不过,试着向两三人打听后,发现这雷兽尚算广为人知哩。」
  向哪些人打听?志方问道。长屋的房东、烟草铺的老店东、及经营寺子屋(注23)的浪人,万三回答。
  「个个都知道这东西?」
  「是的。不过,烟草铺那老店东不仅吝啬,疑心也重,认为这东西不过是寻常的鼬,但毕竟老早就听说过。老店东表示,雷多降于巨木……」
  「这倒没错。」
  「巨木遭雷击则轰隆迸裂。而巨木中多有鸟兽筑巢,见此景,畜生必感惊慌。」
  「惊慌?应是尽数毙命吧?」
  也不至于全数遭殃,也不知是何故,万三语带得意地说道:
  「畜生可是很灵敏的。大人,小的就连只猫也捉不住哩。不过即便再灵敏,畜生毕竟也难敌雷击,就算不死,也要晕厥过去。」
  「本官是不懂,但或许真会如此。」
  「那老店东认为,当人们前去查探落雷损害时,有些晕厥的畜生便突遭惊醒,一溜烟地仓皇窜逃。人见此景,方生雷兽之说。」
  「喂,万三。」
  此事到底有什么好道歉的?志方问道。
  「大人先别急,且听小的道来。」
  「本官打一开始就不曾着急。」
  「总之,那老店东生性不信邪,听闻任何传言都要驳斥一番。瞧他那别扭习性,雷神要盗人肚脐时,包准先找上他。至于其他人说的,就和棠庵先生的说法大抵无异了。想必大人对此亦有所听闻——」
  据说读本不时记载此事——话毕,万三抬起视线望向志方。
  「真不凑巧,本官对此类奇闻异事甚少涉猎,亦不嗜阅览戏本、读本。从未听闻此类传说。」
  「噢——这小的也不是不知。」
  「想必是如此。本官早就听说,你尽在外散布些流言,数落本官是个毫不融通的木头人,开不起玩笑的老古板什么的。」
  不不不,万三连忙跪地叩头回道:
  「小的岂敢说大人的是非?说的保证净是好话。」
  「算了,反正只能怪我自己才疏学浅,什么都没听说过。」
  语气中带着一股不耐烦。
  志方已是忍无可忍,完全听不出万三究竟想说些什么。
  「对不住对不住,大人岂须认错?是小的该道歉才是。此外,没聼说过此类传闻,也没什么好羞愧的。这……」
  「本官是不认为有什么好羞愧的。这本就不属町方同心应具备的知识。倒是你说的那雷兽什么的,后来如何了?该不会是则为揶揄本官的无知,而编出来的谎言吧?」
  小的不敢,小的不敢,这下万三身子弯得更低,整个额头都贴向了地上的手背:
  「真是糟糕,看来只能怪小的口才太差。总而言之,就是小的有个名日丑松的亲戚,捕着了这雷。」
  「捕着了雷?」
  「是的。看来是做过了头。通常这东西是捕不着的。」
  「过了头——?也就是指你这亲戚参加那叫猎雷什么的,捕获了雷兽,是么?狩猎捕着猎物,本就理所当然不是?」
  「但这可不是普通的狩猎。大人,这猎雷似乎和驱虫什么的差不多,该怎么说呢,不过是个仪式。」
  只是个习俗?志方问道。没错,万三回答:
  「据说不过就是这种东西。虽有个猎字,但目的并不是要捕着什么,不过是佯装捕着了什么。但这下真正捕着了,整个村子都大吃一惊。这就活像孩儿玩斗剑,竟真的砍死了人。」
  他这比喻还真是奇妙。
  「这下也不知该拿这猎物怎么办。不知该养着还是放了,也总不能杀了还是吃了。大伙儿不知该如何是好,就这么不知所措地养了半个月。后来,小的那老婆,嗅,小的这老婆有个自筑波村嫁来的嫂子,这嫂子回娘家时,村人求她帮忙打听。嫂子回来后就找了小的这老婆商量,小的这老婆又找了小的商量。」
  小的当然也不知该如何处理,万三蹭了蹭鼻子说道:
  「因此,只得找棠庵先生求教。经过一番商量,最后便决定由棠庵先生代为收留——」
  「收留?」
  「也就是,商量着商量着,到头来,也只能求博学多闻的棠庵先生代为处置。」
  「噢。若是交由此人处置——或许不愁找不到好法子。那么,若是为此,你又是为何要向本官致歉?」
  「这,就得从接下来的事儿说起了。」
  万三自腰际抽出十手,继续说道:
  「这事儿发生在昨夜。小的方才也说了,相传雷兽在天际变色时升空。」
  「本官听你说了。此兽乘暴风升天,伴雨云驰骋天际,再随雷降返人世——你稍早是这么说的。」
  没错,万三将十手朝掌心一敲,说道:
  「大人应也记得,昨夜看似天将降雨。今年偏逢干梅雨,小的心想此机万万不可失,便与棠庵先生一同出发,将这雷兽运往适合升天的场所。」
  「适合的场所?」
  「是的,也就是遭雷击也不至于造成过大损害的场所。但据说山中并不妥,应以平原为佳。咱们江户地势平坦,应是哪儿都成,但毕竟民宅密集,雷击不免要殃及居民。而河岸、海岸似也不妥。」
  「怎这么罗唆?」
  「的确罗唆。因此,小的便找来当轿夫的金太,和他一同挑起装有雷兽的竹笼,与棠庵先生相偕前往麻布。大人应也知道,出了目黑,空地就多了,还常有狸猫出没哩。」
  那一带的确少见人烟。
  虽有不少武家宅邸,但多为别庄。
  「咱们一行人登上鼠坂,大人也知道那一带像座森林似的,但有不少植木屋(注24)。因此,小的认为该走得更远些。但不知怎的,脚不知教什么给绊住了。」
  「谁的脚?」
  「就小的这只脚。当时四下一片漆黑,也不知横在小的脚前的是什么——总之就这么跌了一跤。人一倒地,竹笼就给摔坏了,而其中的雷兽也就……」
  「也、也就怎么了?」
  「一溜烟地给溜走了。」
  真是对不住,万三再度叩头致歉。
  「不过是溜走了,有什么好道歉的?」
  「噢?难不成——大人还没听说?」
  「方才不都说过了?本官对此类迷信并不——」
  不不不,万三挥舞着十手说道:
  「大人,黎明时分,不是罕见地下了场雨?」
  「嗅。但清晨就停了。这难以预测的天候还真是恼人,要热不热、要冷不冷的,只怕教人坏了身子。」
  「不不,小的要说的不是这个。大人难道不知,麻布立木藩邸内的仓库今早遭击一事?」
  「遭击——教什么给击中了?」
  「雷呀。遭了雷击。只听到轰隆一声巨响,整座仓库都给炸得粉碎。小的虽没亲眼目击,但据传整个都给炸得荡然无存,把大家都给吓坏了。」
  「此事当真?」
  「当然当真。幸好没酿成祝融之灾。倘若稍有个闪失,只怕那一带都要烧成焦土了。」
  「真有如此严重?不就是个雷么?」
  「这道雷可是将整座仓库炸得灰飞烟灭哩。大人,千万别小看雷击呀。」
  「本官是没小看雷击——」
  你可曾听说此事?志方向番太及小厮询问道。两人都回答听说过。
  「据说就连町火消(注25)及火盗改(注26)均奉派出勤。」
  「当、当真?就连火盗改都出勤了?」
  小的是如此听说,小厮回答道:
  「当时天色未明,只听见轰隆一声,完全不知发生了什么事。难不成有人发射了大筒(注27)?那可就是谋反了。那一带多空地,虽说是下屋敷(注28),其中也不乏大官宅邸,尚有民宅交杂其间,唯恐仓库起的火朝外延烧,不得不及早灭火,以除后患。」
  「原来如此。」
  似乎仅有自己一人不知情。志方感觉仿佛遭人冷落,不禁眉头一蹙。
  「看来这的确是桩大事儿——但,这又如何?」
  「怎能说这又如何?大人,那雷,包准就是小的放走的那只雷兽呀。」
  「什么?」
  「意即,丑松捕着、小的放走的那只雷兽,落上立木藩的仓库上头了。小的甫登上鼠坂、一拐个弯便跌了跤,让雷兽一溜烟地给逃走了。三人一同找过一阵,但那畜生跑起来可真是灵活,一眨眼便不见踪影。不久后,便听见一阵咻咻作响。」
  「咻咻作响?」
  「是的。定睛一瞧,只见一阵星火般的东西腾空升起。噢,天色将变,雷兽升天——棠庵先生是如此说的。眼见如此,咱们一行人都认为事儿也算是办妥,小的与金太便回家去了。还没回到家,天便开始下起雨来。这雨来得可真快呀——小的还如此心想。过了约一刻半,便传来轰隆一声。」
  「你也听见了这声巨响?」
  「有人说听见了,但小的当时睡得正沉。只怕不早点睡着,可要教小的老婆那鼾声吵得无法入眠。一起身,便发现四下一片慌乱。」
  「连麴町那头也是人心惶惶?」
  「的确是人心惶惶。大家直喊打雷了,打大雷了,小的住处那头爱瞎起哄的傻子还真不少。向人打听声响从何方传来,据说正是立木藩邸。唉呀,不正是小的跌跤那地方么——?」
  「难以置信。」
  竟有这种事儿——
  「实在是难以置信。」
  「唉,的确,即便是偶然,也教人难以置信。大人想想,今年闹干梅雨,几乎是一场雨也没下过。但小的一让雷兽逃了,雨就下了,下着下着,又来个惊天巨响。雷,今年也没打过几声哩。」
  「的确是如此——」
  听到雷的真面目竟然是兽类,有谁会当真?
  志方虽不谙此类传说,但至少晓得雷乃天候气象这点,完全是毋庸置疑。若称雷乃兽类,和称雨为鱼、称鸟为风又有何不同?
  当然不可能采信。
  「万三,你方才说的,本官大抵都清楚了,但教你给放走的那只雷兽什么的,本官认为正如烟草铺那老店东所言——不过是只普通的鼬。鼬与落雷毫无因果关系,你也毫无理由致歉才是。」
  「这……」
  万三左手握住右手所持的十手尖端,低下头说道:
  「这……其实,小的也是这么认为。」
  「又怎么了?」
  「噢,棠庵先生也是这么说的。但说归说,棠庵先生亦表示,即便不过是只普通的鼬,在筑波村依然要被视为雷兽。既然村民如此坚信,便无他法可想——」
  「或许的确是如此,但毕竟也仅限于该村之内。此类民俗传说,仅在信仰流布之区域有效,该地居民或许不至于将之斥为荒诞迷信。但此处是江户,并非筑波村。」
  「是。」
  「江户可是无人相信雷兽这种妖物。即便有所听闻,人人亦知正如同河童、天狗,这也不过是虚构之物。」
  「但前一阵子不是出现了只大蛤蟆?」
  那不过是幻觉,志方说道。
  志方是如此解释的。
  「噢。不过,大人,立木藩——乃位于下野不是?」
  「这——没错。」
  距筑波村并不远,万三说道:
  「此类大人斥为迷信之说,若流布地方相距不远,便可能甚是雷同。是不是?」
  「的确——不无可能。」
  「那么,此事——该如何摆平?」
  「这……」
  小的可是有了觉悟,万三说道:
  「倘若藩邸上下均相信雷兽传说,小的可就成了炸毁仓库的真凶了。唉,也不知仓内储了些什么,但小的注定都是赔不起。即便与金太、棠庵先生一同联手偿还,也注定是一辈子赔不完,哪管再加上个丑松、小的那老婆、老婆的嫂子——」
  「再牵扯下去也是没完没了。那么,你打算如何解决?」
  「噢,若是佯装不知情,抵死不认帐,或许便能轻而易举蒙混过去,但真要这么做,小的可要过意不去。毕竟是蒙官府授与十手之身,当然不该当个知情不报的二愣子,更无胆殃及大人颜面无光。」
  「殃及本官——颜面无光?」
  「是的。倒是小的记得,有权进出立木藩藩邸的——似乎是大人的同侪木村大人?」
  定町回同心每个都获准进出一藩的江户屋敷。藩府透过同心之口搜集市井大小消息,借此研判他藩情势。
  「不知是否能透过木村大人,向藩邸告知小的所犯之过——?」
  志方两眼紧盯万三。
  「万三,这不是办不到——但这么做,又能如何?倘若藩邸欲将你治罪——」
  看来是有此可能。
  在屋敷后方放走一只鼬,导致邸内仓库遭到雷击——这等荒谬说辞,藩府岂可能采信?若是发生在藩内,或许还说得过去,但此处可是江户。而万三虽是个百姓,至少也是个获官府授与十手的冈引。
  想必是不至于降罪于你,志方改口说道:
  「但坦承罪状又能如何?遭炸毁的仓库也不可能因此复原,至于那雷兽什么的,如今也是行踪不明。看来——」
  「噢,这点小的也不是没想到。至于自供会带来何种结果,起初小的是认为,甚至可能遭该藩藩士斩首处——」
  「应不至于。」
  「不过,小的也无法继续装傻下去。虽认为犯过的并非小的,而是那雷兽,但如此解释,又深恐难以向老天爷交代。幸好邻家与屋敷均未遭殃及,但想到倘若稍有闪失,包准要出人命——便感到背脊发凉。想着想着,就连觉也睡不着。看来还是该据实呈报,方为上策。」
  「有理。」
  这心情也不是无法理解。
  毕竟志方本人也是个不懂得通融的老实人。
  故此,可否请大人代小的拜托木村大人?万三乞求道。
  「也不是不可——不过,本官对那雷兽什么的仍不熟悉,也不知是否能向木村解释清楚。木村对此类穷乡僻壤之迷信——噢,这么说你别在意,虽然这说法意外地广为人知,但实难臆测木村对这雷兽什么的听说过多少。故此——」
  「就请棠庵先生代为解释如何?」
  「久濑老爷?」
  在睦美屋之寝肥一案及先前头脑唇一案中,久濑棠庵都帮了志方不少忙。奉行所内认识棠庵、或听说过其传闻者,亦不在少数。
  「若是如此——你我就一同上奉行所一趟吧。」
  这时辰,想必木村应也返回同心之宿舍了。
  到头来,还是没什么天将降雨的迹象。
  ——早知如此,真该出外巡视一番。
  「也把久濑老爷邀来吧。」
  志方吩咐过后,站起身来。
  多谢大人,万三叩首致谢后,旋即快步奔向天色渐暗的大街。
  志方兵吾抬起头来,仰望满天乌云。

  【陆】

  真是教人不解——
  唠叨一句后,林藏将瓦版朝板间随手一扔,使劲拍个巴掌说道:
  「命是保住了,但怎么想都想不透。为何仓库遭了雷击,咱们便全都获释?这究竟是什么道理?」
  此处是阎魔屋的密室。
  你这家伙还真是烦人,又市不耐烦地说道:
  「还在穷嚷嚷个什么劲儿?早知如此,当初就让他们将你给宰了,或许如今还不嫌迟。」
  「你说什么?」
  「够了够了,乖乖给我闭上嘴。」
  山崎向林藏喝斥道:
  「你这下还能在这儿耍这张贱嘴皮子,不都是托又市的福?」
  不过,阿又——山崎转头望向又市说道:
  「林藏发这牢骚,多少也能理解。我也完全参不透你究竟打了什么样的算盘。你说一切都写在那瓦版上头,但读了反而教人更感困惑——」
  山崎一脸不解地说道。
  瓦版上印着一个以滑稽动作跌了一跤的冈引、与一头自破损的笼中飞窜而出的古怪畜生。畜生浑身发着雷光,雷光前端是座半毁的仓库,正冒出阵阵乌烟。
  「这冈引正是爱宕的万三,是不是?」
  「似乎是如此。」
  「似乎——?」
  「瓦版上不都写了?万三有个亲戚捕着了雷兽,将之托付给棠庵那老头儿。为供其升天,等着了合适的天候,正要寻觅合适地点时,万三竟跌了一跤,教雷兽给逃了——」
  「还是不懂。」
  林藏两眼瞪向又市说道。
  「姓林的,你脑袋怎这么不灵光?我唯一做的,不过是挑了个地方教他跌个这么一跤。当时心想既然要落雷,不如就落在立木藩的仓库上头,便自暗处朝背着雷兽的家伙脚下一勾,其他的净是万三和那老头儿的功劳。若不是万三心怀愧疚,向立木藩全盘托出,如今瓦版上载的也不至于是此事。」
  其实——
  是又市透过棠庵一番规劝,才让万三一五一十供出这番经过的。这回的确需要他报上名号,亦得有他据实详述。
  好顺利化虚为实——
  「仓库内——可有什么隐情?」
  山崎问道。
  「没错。那座仓库内,储有大量土田私吞的稻米。」
  「私吞的——稻米?」
  山崎如此惊呼的同时,木门嘶的一声被拉了开来。
  只见巳之八屈身爬入,紧接着阿甲也步入房内。
  执掌密室这道木门开闭,原本是角助的差事。但这回角助命是保住了,至今依然起不了身。据说得卧床三月方能痊愈。
  阿甲虽略显憔悴,却无损她那身独特威严。待巳之八一将门拉上,阿甲便默默不语地走了进来,仪态端庄地坐上了上座正中央。
  见状,林藏也连忙端正坐姿。
  「此次——承蒙诸位相救。」
  话毕,阿甲便三指扣地,低头鞠了个躬。
  「噢,大总管切勿多礼,我等受之不起。」
  「思虑过浅、谋略过薄——这桩差事的后果对阎魔屋及我而言,皆是理当毕生铭记之教训。」
  话毕,阿甲向巳之八使了个眼色。
  巳之八静静屈身向前,向三人面前各递上一只袱纱包。
  这是什么?山崎收下后问道。
  「仅是一点儿心意。就拯救我一命于旦夕的损料而言或许嫌少,但也代表我一点儿心意,还请诸位收下。」
  里头有十两哩,林藏惊呼道。
  「唉,大总管自个儿吃的苦头,可是比咱们谁都多哩。」
  话及至此,山崎将袱纱包收进怀中,接着又说道:
  「不过既然是心意,我也就收下了。倒是,大总管,方才我也说了,这回最有功劳的,当推又市莫属。这小股潜可真有胆识,十万火急中还能气壮如牛,还在五日限期内设下巧局,果真有两下子。大总管说是不是?」
  「绝非如此,大爷。若非大爷身手非凡,我也无胆故弄玄虚。当时真正的盘算,其实是若对方依然不从,再趁大爷出手回击时乘隙脱逃哩。」
  话毕,又市拾起了袱纱包。
  感觉沉甸甸的,看来绝对不止十两。
  「倒是,若真得与那伙人较量,我也难以预料结果将是如何。当时你声称我能以一挡三,其实顶多只摆平得了两个。」
  「那时不虚张声势怎么成?」
  「虚张声势?总之——当时就连我也听信了你那舌灿莲花,便顺着你说的把戏给演了下去,但若真出了事,该如何摆平那局面?说实话还真是一点儿盘算也没有。」
  「那伙人为何将咱们给放了,我至今还参不透哩。」
  「看来——」
  这下轮到阿甲开口了:
  「都是拜那立木藩领民所收到的天赐大礼之赐。」
  「天赐大礼——?大总管所言何意?」
  「的确是天赐大礼。这桩差事的委托人大农户治助私下向我坦承,立木藩江户屋敷之仓库遭雷击当日深夜——自家竟收到了天降米粮。」
  「米粮?而且还是天降?」
  「况且,不仅是治助一户,各村大农户皆收到了米粮,上书吾乃天神眷族,往后将不计一切私怨遗念,万世守护立木领民——」
  这是怎么一回事?林藏惊呼:
  「这吾指的,可是那姓土田的老头儿?这色欲薰心的老家伙,竟然成了天神眷族,还应允将守护领民?」
  天下岂有此理?林藏一脸不服地说道:
  「那老不休分明都将领民们给害惨了。」
  「不过,这天神——指的应是菅公(注29)——即雷神。又市,你说是不是?」
  山崎以余光瞄向又市问道。
  「在下不学无术,没听说过这菅公什么的。」
  呵呵,山崎笑道:
  「你方才不也曾提及,那座仓库内储有土田左门私吞的米?看来这下似乎是——土田死后化身为雷神,自立木藩之江户屋敷内移出私藏的米粮,将之分予众农户。是不是?」
  或许正是如此,又市佯装糊涂搪塞道。
  「如此看来——雇用那伙恶汉的,也与咱们差事的委托人同样是立木藩的农户?」
  「同、同为农户?但求咱们将土田正法的,不就是这些个农户?」
  农户也有形形色色,山崎说道:
  「不过——不计一切私怨遗念这句,说得可真是巧。农户们是否为此,才取消了雇用那伙恶汉的委托?」
  看来是如此,阿甲回应道:
  「关于土田与领民关系如何,我是难以判断。但对土田甚是景仰、爱戴之农户并不在少数,而这些农户动用微薄积蓄,雇用那伙刺客——据说名为鬼蜘蛛一事,经确认的确无误。」
  「不过,大总管,此类委托,难道能轻易取消?」
  「林藏,土田本人——业已表示将不计一切私怨遗念,当然能取消。」
  「不过,鸟见大爷也该想想,这说法难道能取信常人?」
  但——大伙儿的确采信了。
  若仅是一张纸头,或许难以取信于人。但这回还真有落雷,且米粮也都送到了大家手上。
  此外——
  委托这桩差事的百姓,目的并非为土田寻仇,真正的理由,不过是欲揪出值此歉收凶年,还断了自个儿生路者泄愤。
  若非如此,也不至于日子都过得如此清苦了,还得筹出钜款雇用刺客,只为泄心头之恨。
  如此看来。
  只要将土田为赈急而私藏的米粮归还众人——
  这批米粮便足以供领民熬过数年。
  除此之外。
  由于土田业已戴罪死去,私田也不至于为藩府所察觉。
  虽然失去了土田这强而有力的庇护,但除此之外,农户们的损害其实尚算轻微,几乎没遭蒙任何实质上的损失。
  再者。
  土田殁后……
  还化身成较藩国高官更强大的守护者——雷神,并承诺将万世守护领民。
  这下,还有什么好不服的?
  领民们当然不敢忤逆,山崎说道。
  「面对的——毕竟是天降神启。阿又,你说是不是?」
  没错。毕竟是绝非常人所能驾驭的落雷。
  「话虽如此,还是有些地方教人想不透。」
  林藏双手抱胸,双腿不断抖动。
  「有哪儿想不透?」
  山崎问道。每一处都想不透,林藏回答:
  「我说大总管和大爷,虽不知这局是如何设的,但一切包准都是呆坐那头的小伙子的杰作。喂阿又,你到底干了些什么?」
  「瞧你这只懂得一味学狗儿狂吠的窝囊废。事实上,我什么也没干,当时纯然是误判了情势,以为雇来刺客的是土田的家人,特地赶往下野恳求开恩。」
  真是如此?山崎问道。
  「没错。起初大爷将我给捧得天花乱坠的,教我得以顺利虚张声势,骨子里其实不过是个丑角。当时只想免于一死,打算低声下气恳求一番。孰料上门一问,才知自己扑了个空,土田一家根本毫不知情。其后虽然查明委托人乃藩内农户,但根本无从打听是哪户人家。虽也查出土田私藏米粮一事,但对吾等脱困根本也是于事无补。虽下了不再作垂死挣扎的觉悟,但又不甘心就这么乖乖受死,便伙同棠庵那老头儿,带着那雷兽什么的到仓库后方给放了,如此而已。」
  什么?林藏气得朝地上敲了一拳说道:
  「原来你其实没有任何盘算?亏你还有胆大吹大擂的。我和大爷可都是出于对你的信赖,才甘愿当那些家伙的人质的。如今看来,当时真是糊涂透顶,竟然傻傻地将性命托付在你手上。」
  反正当时生死也由不得你决定,又市说道:
  「总之,我想到之前造访棠庵那老头儿时,见到了屋内有只囚在笼中的鼬,曾听闻此兽升天便能降雷一类的无稽之谈,便巴不得真有落雷,将土田那家伙私藏的米粮打得烟消云散。沦落到这地步,还不都是土田色欲薰心惹的祸?当然巴望能报个一箭之仇。轰隆轰隆这么一炸,至少让人心头爽快些。」
  「哪可能爽快?」
  林藏拾起瓦版,向前一抛:
  「命都丢了,还能爽快个什么劲儿?你乐得四处逍遥,我和大爷可是教绳子给捆得紧紧的,捆得浑身满是痕,疼得简直生不如死哩。」
  「现下不是还活得好端端的?」
  「我只说生不如死,可没说真的死了。总之,我没听说过那雷兽什么的,哪可能放了一只畜生,就能让老天降雷?」
  「但不是落了?」
  「纯属巧合吧?」
  「纯属——巧合么?」
  山崎两眼直视着又市说道:
  「岂可能落得这么巧?真是纯属巧合?」
  「当然是巧合。没错,我的确是个擅长以舌灿莲花翻云覆雨的小股潜,大多事儿大抵都能以这副嘴皮子办成,但论左右天候,我可没那能耐。雷神可不是光凭口舌就能说服的,哪管再怎么跪拜祈求,雷不落就是不落。由此看来——这仅能以雷兽降雷来解释。若认为这说法不足采信,也只能以巧合视之了。故此……」
  又市解开袱纱包,从中抽出了十枚小判。
  只见袱纱包中还留有另外十枚。
  「剩下的款子,就还给大总管。」
  又市毕恭毕敬地将袱纱包推向阿甲,继续说道:
  「一如前违——我的确是毫无所为。不,该说是虽欲有所为,到头来却什么也没办成。虽未盘算抛下同伙只身保命,但对各位并未有分毫帮助。」
  阿甲依然坐定不动,仅是微微一笑。
  「不过——你的确放走了那只鼬,不是么?」
  「是的。」
  「而那鼬唤来雷云,亦招徕土田所化身而成的雷神,不是么?」
  「大、大总管,那不过是无稽之谈……,」
  「林藏。」
  阿甲语带训诫地说道:
  「棠庵先生从不说谎。又市,你也牢牢记住,凡其所言,句句属实。」
  ——没错。
  的确是句句属实。虚即为实,实即为虚。
  我记住了,又市回道。
  「那么。」
  款子就全数收下吧,阿甲语气和缓地说道:
  「即便是走投无路下的狗急跳墙——你这灵机一动毕竟召来落雷,而这道雷不仅教咱们一行人免于一死,亦让立木藩之领民脱离万劫不复之境。」
  原来——也能这么解释。
  那我就收下了,又市说道。
  接着便收回袱纱包,将二十枚小判重新包妥,置入自己怀中。怀里顿时感到沉甸甸的。
  「一如又市先生所言,那座仓库内储有土田左门贪渎之罪证。左门虽将一切真相带往他界,但既然发现与帐目不符之大量囤米,藩府便不得不追究真相。到头来,倘若证实土田生前确有不法——其家人亦将难逃其咎,依武家惯例,必遭藩府惩以重刑。孰料来了这道落雷,将米粮打得消失无踪。」
  证物既失,便已无从追究,阿甲说道:
  「左门之妻女亦无须遭藩府惩处。一切——均是拜那道落雷之赐。」
  的确有理,但这做法真能召来落雷?听闻阿甲一番解释,林藏先是惊讶地合不拢嘴,接着才如此问道。姑且当作如此吧,山崎回道。
  「姑且当作如此?大爷……」
  「毕竟真有落雷不是?雷绝非人所能掌控,况且,一切又随这道雷获得圆满解决。虽不知助咱们与领民保住性命的,究竟是神佛——还是鬼魅,总之咱们的确是获救了,这下还有什么好不信的?」
  看来还真由不得人不信,林藏噘嘴说道。
  「总之,看来又市与此无关。若是常人所为,或许还有得查证,但既是神明所为——可就无从过问了。总之,神鸣一声救尘世——这么看不就得了?林藏,你就别在这儿窝着,想必怀中这笔天外飞来的巨款也教你重得难受,何不上花街柳巷快活一番?」
  山崎一脸快活地说道,又朝林藏背后拍了拍,接着便站起身来。
  「好了。这回遭捆绑、殴打、胁迫,命都要少了半条,咱们就找个地方慰劳自己一番吧。」
  话毕,林藏也站了起来,还补上一句:
  「阿又,这回若不招待阿睦喝一杯,她可饶不了你。」
  听来——这下可烦人了。
  目送两人步出密门后,又市也缓缓起身。
  「又市先生。」
  阿甲唤住了他,问道:
  「总共——雇了几名?」
  「雇了几名——大总管是指?」
  「总共雇了几名破藏师(注30)?」
  「大总管所言何意?」
  小的怎完全听不懂?又市回道。
  呵呵呵,阿甲低声笑道:
  「我听闻,雷神曾自江户雇来破藏师,助其完成这桩差事。在半刻间夷平一座偌大的仓库——看来绝对不只一、二人。」
  或许——甚至不只二十人。
  「况且,仓中米粮悉数于翌日一早运抵下野,若非真有神助——根本无从解释。」
  「想必真是神明天助。」
  那来路不明的汉子——
  只消登高一呼,便将全江户的破藏师悉数召来。如此神通广大,看来绝非泛泛之辈。
  况且,个个依其指示埋首干活,无一对其有丝毫忤逆。为此凑来的马匹与人夫,为数亦甚是可观。
  干起活来有条不紊、干练俐落,的确有如天降神明。
  「此外——我亦曾听闻此一传言。」
  阿甲说道。
  背对着阿甲的又市,依然没回过头来。
  「据传——有一人擅长操弄火药,只消一击——便可碎岩崩山。」
  「这——听来的确厉害。」
  「此人隐居江户城中——相传曾为偏山之民,亦有人指其为武士、木匠,说法不一而足。」
  ——此人哪可能仅是个木匠?
  「既非盗贼,亦非刺客。只不过,由于身怀威猛绝技,无人有胆招惹此人。到头来……」
  此人终将晋身统领江户黑暗世界之首——
  又市先生,阿甲说道:
  「或许,你碰上的其实是个凶神恶煞。倘若真是如此,我必得——」
  「大总管切勿过度忧心。」
  能降雷者,惟雷神也,又市说道:
  「不过,大总管。依棠庵那老头儿所言,雷平时温顺如猫。此言既是出自那老头之口……
  必是属实,是不是?
  话及至此——
  又市忆起了那自称御灯小右卫门的巨汉临别时的笑容。

  注1:下野国,日本古国名之一,今为栃木县筑波一带。
  注2:新井白石,西元一六五七~一七二五年。江户时代中期之旗本,身兼政治家与学者,博学多闻,亦以创作汉诗着称。曾任德川家宣、德川家继之重要辅臣。
  注3:亦作「卸留守居」,派驻江户者亦称御城使、城附、公用人。各藩派遣之留守居扮演类似外交官之角色,主要职责为与遣自他藩之同职交换情报,并须于藩主离开江户时照料藩邸。
  注4:江户时代的刑具之一,状似今之手铐,将双手手腕齐铐锁定,于一定期间内于自宅闭门忏罪。
  注5:家老是日本江户时代幕府或藩中的职位。笔头家老为家老中地位最高者。
  注6:江户初期,今之滋贺县大津市昕盛产的民俗绘画。主题多元,游历东海道的旅人常购之以作为土产或护身符。
  注7:「雷」与「神鸣」在日语中同音,皆读作「かみなり」。
  注8:日文雷电为「いなずま」,汉字写作「稻妻」。
  诏9:指记载于日本开国神话《古事记》及《日本书纪》中的神话时代,相传自开天辟地至神式天皇即位为止,日本由诸神所统治。
  注10:被视为有神明寄宿之物体、或有神明降临之场昕,为神道信众之膜拜对象。
  注11:又称信浓国,为日本古代的令制国之一,位于今日长野县。
  注12:今长野市东南部地区。
  注13:今静冈县藤枝市中近山边之区域。昔日商贸繁盛,全盛时期客栈曾多达三十七家。
  注14:注连绳是一种用稻草织成的绳子,为日本神道教中用来洁净的咒具。常见于神社,能辟邪。
  注15:原文作「虫送り」,为日本初夏举行之障统仪式,目的为驱除害虫、祈求丰收。农民于夜间举火炬挥舞游行,某些地区亦以干草扎成人形、并绑上害虫,以为恶灵之替身,击铮、鼓行进至村界,再将火炬与人形抛入河中。
  注16:常陆国,日本古代的令制国之一,属东海道,又称常州。常陆国的领域大约为现在茨城县的除西南部外的大部分。
  注17:为投钱币视正反面所行之占卜,或赌博行为。
  注18:黄昏时分,为日夜交替之时。相传此时多有妖魔出没。
  注19:顶端圆且浅,状似馒头的斗笠。
  注20:为江户时期的男子裤装。行动方便,故江户中期以后成为武士旅行时常见装扮。
  注21:于幕府或各藩中执掌金钱出纳的官职,亦作「胜手方」。
  注22:江户时代职等最低的夜警,负责取缔或逮浦游民、处理牢房或刑场杂务,或协助行刑之职位,亦作「番太郎」。
  注23:江户时代为敦育平民百姓而设的教育机关,师资多为武士、僧侣、大夫或神职人员,教授课程为识字读写、珠算等。
  注24:贩卖树木的商家,或以植树、维护花木、园艺造景为业昔。
  注25:原文作「町火消し」,江户时期由百姓组成的消防组织。当时编成四十八组,每组约一百至二百人,为今消防队之前身。
  注26:全名为火付盗贼改方,亦俗称火盗,为江户时期负责取缔纵火、抢劫、赌博之执法单位。
  注27:大炮之古称。
  注28:江户时代大名藩邸分为上、中、下屋敷。上屋敷为藩主之政厅,中屋敷为退隐的前任藩主之隐居处,下屋敷则为建于郊区之别庄。
  注29:指菅原道真,西元八四五~九〇三年。平安时代之政治家、学者、汉诗人,受日人尊为学问之神。因受诬陷而遭流放九州太宰府,并于该地病逝。殁后,先是皇子病死,接着皇宫之清凉殿又遭雷击,死伤多人。朝廷为此惊恐不已,推论为道真之冤魂作祟,故赦免其罪并追赠官位。自比其亡魂被视为雷神,于京都北野兴建北野天满宫以祭祀之。
  注30:指犯案前对目标作缜密调查,于正确位置挖开仓壁、窃取其中财物的宵小。

(完)
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